Microscopio microscópico

Científicos del Instituto de Tecnología de California han desarrollado un chip que integra un microscopio de alta resolución. El chip es tan pequeño como la punta de un dedo y opera sin lentes. El nuevo instrumento combina la tecnología tradicional de los chips de ordenador con la técnica de microfluidos. Así, se canaliza el flujo de líquidos a escalas increíblemente pequeñas.

Quizás lo más importante es que puede ser fabricado por un bajo coste, unos 10 dólares, según los investigadores de Actas de la Academia Nacional de Ciencia de Estados Unidos. Así, este minúsculo chip podría ser incluido en ordenadores low-cost destinados al tercer mundo. Además, podría revolucionar la forma de diagnosticar ciertas enfermedades como la malaria o el cáncer. El chip en cuestión ha sido llamado por su creador, el profesor Changhuei Yang, el microscopio optofluídico. “Puede colocarse en el teléfono móvil y utilizar sólo rayos solares para su iluminación“, agrega su inventor.

Hasta ahora ha sido increíblemente caro miniaturizar estos aparatos. “Los microscopios han existido desde el siglo XVI” -dice el profesor Yang- “y sin embargo su diseño básico ha sido objeto de muy pocos cambios“. Para realizar este chip los investigadores colocaron una capa de metal sobre la rejilla de un sensor CCD, similar a los que se utilizan en las cámaras digitales. Después se hizo una línea de diminutos orificios en el metal. Cada agujero corresponde a un píxel en el vector del sensor . Así, el líquido que contiene la muestra fluye por un canal de microfluidos colocado sobre la capa de metal.

Con la iluminación de la luz solar, según los investigadores, es suficiente para que a medida que los organismos o células se introducen por los orificios, el sensor produzca una serie de imágenes que después serán analizadas. Aunque todavía no hay noticias sobre una posible comercialización, los científicos están conversando con varias empresas de biotecnología para producir el chip en masa. Un chip que puede revolucionar el mundo de la investigación, sobre todo, en países subdesarrollados.

 

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Changhuei Yang

 

 

 

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