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Prevenir choques con la Tierra

El último desarrollo del MIT, cuatro cámaras digitales de más de un Gigapíxel (las más grandes jamás construidas) vigilarán el cielo instaladas en el telescopio Halekala Mountain. Una de sus misiones será la alerta temprana en caso de que un asteroide vaya a chocar con la Tierra. Estos sensores están diseñados para reducir el efecto borroso que provoca la atmósfera terrestre y conseguir imágenes más definidas.

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El último desarrollo del MIT, cuatro cámaras digitales de más de un Gigapíxel (las más grandes jamás construidas) vigilarán el cielo instaladas en el telescopio Halekala Mountain. Una de sus misiones será la alerta temprana en caso de que un asteroide vaya a chocar con la tierra. Estos sensores están diseñados para reducir el efecto borroso que provoca la atmósfera terrestre y conseguir imágenes más definidas.

Aunque parezca algo sacado de la Ciencia Ficción, en el MIT (Instituto Tecnológico de Massachussets) se toman muy en serio la posibilidad de que un asteroide u otro cuerpo celeste colisione con la Tierra y han desarrollado un sistema mediante sensores CCD especiales (los que se utilizan en la mayoría de las cámaras fotográficas) para conseguir un sistema de alerta temprana automatizado para este tipo de situaciones.

El sistema lleva por nombre Pan-STARRS (Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System, telescopio de reconocimiento panorámico y sistema de respuesta rápida) y se basa en sensores desarrollados por el laboratorio Lincoln del MIT llamados OTCCD (Orthogonal Transfer CCD). Se trata de un tipo de CCD que detecta y cancela los efectos de movimiento aleatorio de imagen a nivel de píxel. Se trata de un sistema parecido al de la compensación de movimiento de ciertas cámaras convencionales, pero realizado a velocidad mucho más alta y con mayor resolución.

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La labor principal de este sistema es la de eliminar el efecto borroso causado por la atmósfera terrestre en la observación de las estrellas. Los mencionados sensores son los más grandes fabricados hasta la fecha. Disponen de un tamaño de 1,4 Gigapíxeles y forman un cuadrado de 40 centímetros de lado. Cada sensor se compone de una cuadrícula de 64 x 64 sensores CCD con un tamaño de 600 x 600 píxeles.

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La primera de las cámaras basada en este sistema ha sido montada en agosto de 2007. Además de la corrección de movimiento, esos sensores espaciales ofrecen más tolerancia a la saturación, con lo que es posible ver estrellas sin que el brillo de otros cuerpos cercanos en el plano las cubra. La sensibilidad de los OTCCD permite detectar estrellas con un brillo 10 millones menor que el que se puede ver a simple vista. El conjunto de las cuatro cámaras cubrirá un campo de visión de 3 grados, un ángulo equivalente a seis veces el diámetro de la luna llena.

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Aunque también puede utilizarse para observaciones tradicionales, como hemos dicho, el objetivo del sistema es el de la detección de posibles colisiones de cuerpos con la Tierra. Cuando esté funcionando a pleno rendimiento, efectuará cada semana un barrido completo del firmamento visible desde Hawaii (aproximadamente tres cuartas partes del firmamento total) y las imágenes serán enviadas a un centro de computación de alto rendimiento en Maui para que sean procesadas.

Son necesarios sistemas muy potentes, ya que Pan-STARRS produce un fichero de imagen en formato RAW de 2 Gigabytes cada 30 segundos. Los ordenadores se ocupan de comparar las imágenes con los mapas estelares conocidos y de descartar la información superflua. Los resultados del procesamiento serán utilizados por los astrónomos para analizar si algún asteroide o cometa ha aparecido en el cielo y calcular su trayectoria cotejando imágenes tomadas en distintos momentos.

3 comentarios
  • jesus

    Vamos a ver, en un artículo sobre ciencia, podría tenerse un poco de cuidado en no cometer errores como los siguientes:
    – Confundir un cuadrado de 40 cm. de lado con un cuadrado de 40 cm2. Basta mirar la foto de este artículo
    – Medir la «sensibilidad» de un CCD en pixels. Los sensores, por lo que parece tienen 800 pixels de lado.
    – El sensor no cubre un área de 6 veces la luna llena, sino un área de un diámetro de 6 veces la misma. Esto hace aproximadamente 36 veces el área de la luna llena

  • Muy Computer

    Gracias por tus observaciones.
    Efectivamente el sensor no es de 40 centímetros cuadrado sino de 40 centímetros de lado.
    Sobre la sensibilidad es cierto que es un término poco científico para referirse a número de píxeles de un sensor. El rango de sensibilidad debería medirse en ISO para referirse a la capacidad de captar objetos en los que se refleje (o que emitan)determinada cantidad de luz. Sin embargo es una asociación que se utiliza bastante en electrónica de consumo y se ha utilizado para hacer más sencilla la comparación. En todo caso es inexacto y corregimos, por supuesto.
    En cuanto a los sensores, según los datos del MIT, están formados por cuadrículas de 64 x 64 sensores de 600 x 600 píxeles. El dato que nos das de los 800 píxeles no lo encuentro.
    Finalmente sobre el campo de visión del telescopio vuelves a tener toda la razón. Se trata de un ángulo de tres grados correspondiente a la longitud del cinturón de Orión o seis veces el diámetro de la luna llena. Nos despistó la nota de prensa del MIT que decía lo siguiente: «Pan-STARRS, whose cameras cover an area of sky six times the width of the full moon » en el que se hablaba de anchura y de área en vez de campo de visión y ángulo.

    En cualquier caso te agradecemos mucho tu intervención, no somos ni mucho menos perfectos (como has podido comprobar personalmente) aunque en este caso hemos sido menos perfectos de lo habitual…

  • meneame.net

    MIT desarrolla sistema vigilancia estelar imagen
    http://www.muycomputer.com/FrontOffice/ZonaPractica/Especiales/espe... meneame.net

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