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TESS: a la caza de exoplanetas y los primeros signos de vida fuera de la Tierra

TESS: a la caza de exoplanetas y los primeros signos de vida fuera de la Tierra

Todo está listo en Florida para el lanzamiento de TESS, un satélite de NASA que espera escribir un nuevo capítulo en la historia astronómica al estar diseñado específicamente para localizar y examinar exoplanetas cercanos y quizá, probar la existencia de vida más allá de nuestro planeta.El lanzamiento de TESS (Transiting Exoplanet Survey) está programado para esta tarde en Cabo Cañaveral a bordo de un cohete Falcon 9 de Space X, la compañía de Elon Musk que es la gran protagonista de la privatización parcial de las misiones de la agencia espacial estadounidense.TESS controlará 200.000 estrellas cercanas usando el mismo método de detección de su predecesor, el ya mítico Kepler que se encuentra cerca del final de su vida útil tras conseguir detectar 2.600 exoplanetas confirmados. TESS usa la misma técnica de tránsito, pero con mucha más potencia. Además, será la base para lo que está por llegar en el futuro cuando los telescopios James Webb (lanzamiento en 2020) y el gigante Magellan puedan estudiar la luz estelar que pasa a través de las atmósferas de exoplanetas cercanos. Finalmente, el telescopio WFIRST será el que verdaderamente permitirá a los astrónomos buscar con precisión agua, metano, dióxido de carbono y otros gases que podrían indicar la presencia de actividad biológica. TESS: a la caza de exoplanetas Las últimas dos décadas han sido un periodo asombroso en la localización de exoplanetas. Algunos de ellos son potenciales “nuevas Tierras” fuera del Sistema Solar con posibilidades teóricas de albergar vida cuando tienen unas determinadas condiciones y se encuentran dentro de la denominada “zona habitable”, a la distancia ideal de su estrella como sucede con la Tierra y el Sol.Los exoplanetas siempre han estado ahí y los pioneros de la astronomía siglos atrás ya suponían su existencia. El problema es que carecían de medios para su localización. Satélites como el “caza-planetas” Kepler y la utilización de la técnica astronómica denominada “tránsito” (ligeras modificaciones de luz desde la perspectiva de la Tierra cuando un planeta pasa frente a su estrella) han supuesto un salto enorme en su investigación.TESS es el próximo y se espera que "proporcione un catálogo de los mejores planetas a seguir, para mirar sus atmósferas y estudiar más sobre ellos. Aprendimos de Kepler que hay más planetas que estrellas en nuestro cielo, y ahora TESS nos abrirá los ojos a la variedad de planetas alrededor de algunas de las estrellas más cercanas", dicen desde NASA. Si todo va bien, un Falcon 9 pondrá en órbita hoy TESS. Hay vida ahí fuera...
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16/04/2018Jose Montes
Hawking dejó un último estudio científico con el que probar los universos paralelos

Hawking dejó un último estudio científico con el que probar los universos paralelos

Stephen Hawking es el coautor de un trabajo presentado sólo dos semanas antes de su fallecimiento. Y podría ser su legado científico más importante al sentar las bases teóricas para probar la teoría de los universos paralelos.El documento científico lleva por título "A Smooth Exit from Eternal Inflation" y fue aprobado el 4 de marzo, diez días antes de la muerte de Hawking. De acuerdo con The Sunday Times, el documento será publicado cuando se complete la última revisión.Sorpresa. Mientras su familia gestionaba el funeral del físico teórico más importante de su generación y seguramente el divulgador más conocido de las últimas décadas, sus colegas académicos se enteraron de que había dejado un último trabajo de investigación. Y no es menor, porque describiría cómo la humanidad podría detectar otros universos.ArXiv.org, el sitio web de la Universidad de Cornell que rastrea los artículos científicos antes de que se publiquen, tiene un registro del documento que incluye la última actualización de este mismo mes. El trabajo es altamente teórico y postula que la evidencia del multiverso debe ser mensurable en la radiación de fondo que data del comienzo de los tiempos, desde el Big Bang.El contenido del documento establece las claves matemáticas necesarias para que una sonda de espacio profundo con los sensores adecuados reuniera pruebas que puedan demostrar que existen otros universo además del nuestro. Thomas Hertog, un profesor de física coautor del artículo con Hawking, dijo que el documento pretendía "transformar la idea de un multiverso en un marco científico comprobable".Hertog se reunió personalmente con Hawking para obtener la aprobación final antes de enviar el documento de un proyecto que -de probarse- garantizaría el Premios Nobel. Por si te lo estás preguntando, Hawking no sería elegible para recibirlo ya que no pueden concederse de manera póstuma. En todo caso y a la espera de conocer al detalle la investigación, podría ser el regalo final del gran físico y divulgador, una mente privilegiada y enorme ejemplo de superación. ¿Despedida multi-cósmica?
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19/03/2018Juan Ranchal
Stephen Hawking fallece a los 76 años

Stephen Hawking fallece a los 76 años

Stephen Hawking, el físico teórico más importante de su generación y una de las mentes científicas más relevantes y populares de las últimas décadas, ha fallecido en su casa de Cambridge a los 76 años de edad.Nacido el 8 de enero de 1942 en Oxford, el profesor, cosmólogo, astrofísico y divulgador científico británico, tuvo que convivir desde los 21 años con una enfermedad degenerativa relacionada con la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) que paralizó sus actividades motoras y le obligó a conectarse con el resto del mundo a través de su famosa silla y un sistema especial de comunicaciones con sintetizador de voz, ya que la enfermedad no afectó a su sensibilidad e inteligencia.Todo un ejemplo humano de dignidad y de lucha contra una enfermedad que suele matar en pocos años y a la que Stephen Hawking (los médicos le dieron 2.3 años de esperanza de vida) ha resistido más de 50 años con un humor agudo y una inteligencia superior.Sus familiares han destacado en un comunicado que "su coraje y persistencia con su brillantez y su humor inspiraron a la gente en todo el mundo". "Una vez dijo que este no sería un gran universo si no fuera el hogar de la personas que amas". "Un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años", comentan.También ejemplo de un hombre dedicado a la ciencia que deja legados científicos importantes que afectan a las leyes básicas que gobiernan el universo. Los más importantes, los teoremas de las singularidades espaciotemporales en el marco de la relatividad general de Einstein y la predicción teórica de que los agujeros negros emitirían radiación (lo que se conoce hoy en día como radiación de Hawking) implicando que el espacio y el tiempo han de tener un principio en el big bang y un final dentro de agujeros negros, seguramente su gran especialidad.Stephen Hawking también fue un gran divulgador científico con obras como el superventas "A Brief History of Time", donde trató de explicar de la manera más sencilla posible la Historia del Universo, motivo por el cual se le conoció como el "historiador del tiempo". También importantes su participación en documentales y series, Star Trek, The Big Bang Theory o protagonizando un capítulo de Los Simpson, además de la película "La teoría del Todo" sobre su vida que terminó de elevar su popularidad.Hawking también emitió su opinión (alta y clara a pesar del sintetizador) en cuestiones que preocupan al ser humano. Como cuando criticó a Trump por ignorar el cambio climático; cuando advirtió de un uso indebido de la Inteligencia Artificial; cuando comentó que debíamos dejar en paz a los extraterrestres, cuando aseguró que la humanidad debía seguir viajando por el espacio y abandonar la Tierra en menos de 1.000 años o cuando declaró su ateísmo negando la existencia de Dios.Stephen Hawking tiene incontables premios y distinciones incluyendo el español Príncipe de Asturias de la Concordia, la Medalla Presidencial de la Libertad, la más alta condecoración civil de Estados Unidos, o la medalla de oro de la Real Sociedad Astronómica.Más allá de la física teórica y la ciencia, un enorme ejemplo de superación el del divulgador científico más popular desde Albert Einstein, que esperamos esté descansando en paz en ese universo al que dedicó su existencia. Como nos recuerdan nuestros comentaristas y sea por ironías del destino o casualidad cósmica, ha fallecido el mismo día que nació Einstein y elm día del número pi. Grande Hawking al que se le está rindiendo merecidos homenajes en todas partes del planeta y en Internet.
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14/03/2018Juan Ranchal
Space X lanza el Falcon Heavy, el cohete que un día nos llevará a Marte

Space X lanza el Falcon Heavy, el cohete que un día nos llevará a Marte

Space X ha completado el primer lanzamiento del Falcon Heavy. Primera prueba real exitosa del cohete más poderoso del mundo destinado a llevarnos un día a Marte.Lanzamiento histórico el que acaba de realizar la compañía aeroespacial privada fundada por Elon Musk desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, en una instalaciones alquiladas por Space X a la NASA y que fueron utilizadas para programas como el lunar Apollo y el de transbordadores espaciales.Cuatro años después de lo previsto por "motivos técnicos", se trata de la primera prueba del Falcon Heavy, un cohete capaz de poner en órbita baja terrestre cargas de hasta 64 toneladas, el doble del más potente actualmente y tres veces más que la de los transbordadores. En el viaje a Marte, los últimos cálculos prevén una carga útil cercana a las 17 toneladas.El cohete es una variante superpesada de otro cohete de Space X, Falcon 9, aunque dispone de un núcleo reforzado y otros dos Falcon 9 adicionales para acelerar el conjunto en la primera etapa. Cada uno de ellos cuenta con nueve motores Merlin 1D para un empuje total a nivel del mar de 22.819 kN. Otro punto importante para rebajar los costes, es que sus cohetes y la etapa central son reutilizables. A la hora de escribir este artículo se habían recuperado dos de ellos en la prueba de hoy.Como en este tipo de pruebas hay que mandar al espacio algún tipo de carga (normalmente bloques de hormigón) el primer lanzamiento del Falcon Heavy ha sido aprovechado por el equipo de Elon Musk para promocionar su otra gran empresa, Tesla, lanzando al espacio una cápsula con un Tesla Roadster al ritmo de la "Space Oddity" de David Bowie y con un mensaje inscrito en su placa base titulado: "Fabricado en la Tierra por humanos". El coche y su conductor ficticio, un muñeco denominado 'Starman' viajarán por el espacio miles de años y de paso, ofrecerán una publicidad gratuita para los Tesla que llegará a todos los puntos del planeta.Ovbiamente, no será un coche su principal carga en las próximas misiones y están previstas (bajo pago) la puesta en órbita de grandes satélites (Arabsat y ViaSat entre otros) y también los primeros turistas espaciales con las cápsulas Dragon.Finalmente, llegará su principal objetivo, las primeras misiones regulares a Marte de material y después los primeros humanos en el planeta rojo. Space X espera que estas pruebas logren que su cohete cumpla con las necesidades de lo que han denominado como “Mars Colonial Transporter”, un proyecto muy ambicioso que pretende llevar a Marte una astronave con un tamaño 100 veces mayor que el de un SUV y hasta 100 toneladas de carga.Falcon Heavy será la base tecnológica para impulsar las nave “Dragon” que deben llevar humanos a Marte en un viaje de ida y vuelta. Hablamos de “llevar” humanos a Marte y no de “poner” humanos en el planeta porque eso es otro nivel para un futuro más lejano: aterrizar en Marte, sobrevivir en el planeta y tener capacidad de volver a la Tierra desde allí. Hoy, Falcon Heavy ha dado el primer paso. Más información | Space X
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07/02/2018Juan Ranchal
NASA planea una misión interestelar a Alfa Centauri en 2069

NASA planea una misión interestelar a Alfa Centauri en 2069

NASA tiene planes para una misión interestelar a Alfa Centauri, el sistema estelar más cercano al Sol. El proyecto lo ha iniciado un pequeño grupo de ingenieros y astrónomos del Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena y confía lanzar una sonda en 2069 cuando se cumplan los primeros 100 años de la llegada del hombre a la Luna con el Apollo 11.El proyecto se ha presentado en la conferencia anual de la American Geophysical Union y es tan novedoso que no tiene ni nombre. De hecho, es poco más que un sueño porque prevé utilizar tecnologías que todavía no existen.Situado a tan "solo" 4,37 años luz, Alfa Centauri es un simple paso en términos astronómicos, pero está a una distancia enorme para nuestra limitada tecnología. La única nave que hemos podido enviar fuera de nuestro sistema solar es la Voyager 1, “una botella lanzada al océano cósmico” como la definiera el gran Carl Sagan.Si cambiara su trayectoria y la enviásemos a su velocidad actual de 21.000 kilómetros por hora a Alfa Centauri, la Voyager 1 tardaría 80.000 años en llegar. El proyecto de Alfa Centauri no tardará tanto. Sólo 44 años porque prevé crear la sonda más rápida de la historia al alcanzar un 10% de la velocidad de la luz.Para conseguir esa velocidad necesitaremos tecnologías que aún no existen basadas en láseres, reacciones nucleares y colisiones materia-antimateria. Ciencia ficción que se espera tener disponibles en unas cuantas décadas.El premio es el primer contacto al sistema estelar más cercano a nuestro Sol, formado por un sistema binario de estrellas que orbitan un centro de masas, Alfa centauri A y Alfa centauri B, más una tercera estrella enana roja, Próxima Centauri. Los astrónomos han descubierto indicios de la presencia de al menos dos exoplanetas, aunque falta investigación. De momento nos conformaremos con llegar. Si sale todo bien en 2113.
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24/12/2017Juan Ranchal
Primer exoplaneta descubierto mediante Inteligencia Artificial

Primer exoplaneta descubierto mediante Inteligencia Artificial

Las últimas dos décadas han sido un periodo asombroso en la localización de exoplanetas. Algunos de ellos son potenciales "nuevas Tierras" fuera del Sistema Solar con posibilidades teóricas de albergar vida cuando tienen unas determinadas condiciones y se encuentran dentro de la denominada "zona habitable", a la distancia ideal de su estrella como sucede con la Tierra y el Sol.Los exoplanetas siempre han estado ahí y los pioneros de la astronomía siglos atrás ya suponían su existencia. El problema es que carecían de medios para su localización. Satélites como el "caza-planetas" Kepler y la utilización de la técnica astronómica denominada "tránsito" (ligeras modificaciones de luz desde la perspectiva de la Tierra cuando un planeta pasa frente a su estrella) han supuesto un salto enorme en su investigación.El último anuncio de localización de exoplanetas es singular por dos motivos. El primero es la utilización de una máquina de Inteligencia Artificial para la búsqueda. La máquina es una red neuronal de aprendizaje automático que fue entrenada para detectar patrones dentro de los enormes conjuntos de datos que durante años ha estado proporcionando la sonda Kepler.La máquina fue desarrollada por un astrónomo de la Universidad de Texas y un ingeniero de software de Googe. El resultado ha sido el descubrimiento de Kepler-90i, el primer exoplaneta descubierto mediante Inteligencia Artificial. Al "ojo humano" se le pasó, pero no a una máquina entrenada. Nuestra capacidad de análisis de datos está aumentando exponencialmente y nos podemos llevarnos sorpresas en esta y otras investigaciones.El segundo motivo de la singularidad del exoplaneta es donde se ha encontrado. Resulta que Kepler-90i es el octavo exoplaneta descubierto alrededor de la estrella Kepler-90. Seguro que el número te suena. Sí, es el mismo número de planetas que orbitan nuestro Sol, con lo que iguala el sistema más conocido hasta el momento. Exoplaneta: debe haber vida ahí fuera Apasionante la caza de estos exoplanetas. La mayoría no tendrán posibilidad de albergar vida (la que conocemos aquí) simplemente por su situación respecto a la estrella o por su propia formación, pero, entre tantos ¿no habrá vida ahí fuera?Quizá lo sepamos pronto. La nave espacial TESS será la sucesora de Kepler, utilizando la misma técnica de tránsito, pero con mucha más potencia. La próxima década, los telescopios James Webb y el gigante Magellan tendrán la capacidad de estudiar la luz estelar que pasa a través de las atmósferas de exoplanetas cercanos, dando alguna información sobre su composición.Misiones futuras como la del telescopio WFIRST serán las que verdaderamente permitirán a los astrónomos buscar con precisión agua, metano, dióxido de carbono y otros gases que podrían indicar la presencia de actividad biológica. El premio es gordo: probar la existencia de otros mundos fuera del Sistema Solar con la capacidad de albergar vida. También ayudará el avance de las máquinas de AI en la capacidad de manejar inmensos conjuntos de datos como ha sucedido con este Kepler-90i.
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15/12/2017Juan Ranchal
Voyager 1 cambia de trayectoria por primera vez en 37 años

Voyager 1 cambia de trayectoria por primera vez en 37 años

La sonda espacial Voyager 1, el objeto fabricado por el ser humano más alejado de la Tierra, recibió esta semana una orden muy especial de sus creadores, la primera maniobra de corrección de trayectoria en 37 años, algo que no sucedía desde su encuentro con Saturno en 1980.Si hay una nave espacial inspiradora esa es la Voyager 1. Fue lanzada el 5 de septiembre de 1977 desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA a bordo de un cohete Titan IIIE. Su misión es localizar y estudiar los límites del sistema solar, incluyendo el cinturón de Kuiper y la exploración del espacio interestelar cercano. "Una botella lanzada al océano cósmico" como la definió el gran divulgador científico Carl Sagan.Aunque su misión original era visitar Júpiter y Saturno y de hecho fue la primera sonda en proporcionar imágenes detalladas de los satélites de esos planetas, su mayor valor (más simbólico que científico) se encuentra en su interior ya que transporta un objeto muy especial por si una civilización avanzada la encuentra algún día. Se trata del Disco de oro de las Voyager, un disco de gramófono con los "Sonidos de la Tierra" que retratan la diversidad de la vida y la cultura de nuestro planeta, seleccionado por un comité que presidió Sagan.Voyager 1 no descansa y después de varias aceleraciones gravitatorias actualmente se encuentra a unos 21.000 millones de kilómetros de la Tierra ya en el espacio interestelar. Sin embargo, todavía podemos comunicar con la Voyager 1. La semana pasada ingenieros de NASA hicieron algo muy especial. Ordenaron a la nave el disparo del conjunto de cuatro propulsores de trayectoria para determinar su capacidad para orientar la nave espacial.Hacía 37 años que no se realizaba una maniobra similar, desde que la Voyager 1 pasó por Saturno. La orden utilizó pulsos de 10 milisegundos y tardó 19 horas y 35 minutos en llegar y otro tanto en recibir la respuesta. Después de casi cuatro décadas de actividad los propulsores de Aerojet Rocketdyne funcionaron a la perfección.El cambio de trayectoria debe permitir extender unos años la comunicación con la sonda. Voyager 1 (igual que su hermana la Voyager 2) han sobrepasado su tiempo de vida útil prevista para las comunicaciones. Se espera que los tres pequeños RTG, (generador termoeléctrico de radioisótopos) suministren energía para poder comunicarnos con las sondas hasta 2025. Voyager 1 ya tiene un sitio entre las estrellas.
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04/12/2017Juan Ranchal
Google Maps amplía horizontes en el Sistema Solar

Google Maps amplía horizontes en el Sistema Solar

Google Maps es uno de los grandes servicios del gigante de Internet y sus mejoras son continuas. Las novedades se acumulan tanto a pie de calle (lo último para facilitar el aparcamiento) como en distancias siderales, permitiendo la exploración, por ejemplo, de Plutón.Al Sistema Solar va destinado la última actualización de Google Maps. El servicio de información geográfica ha añadido tres planetas y nueve lunas a su catálogo. Se trata de los planetas enanos Plutón y Ceres, la vista completa para Venus, lunas de Saturno como Encélado o Titán, y las más interesantes de Júpiter, Europa, Ganímedes e Io.Viajar a los nuevos mundos desde la comodidad de nuestra casa es posible gracias a las imágenes de la NASA y la Agencia Espacial Europea, facilitadas por misiones que ya han pasado a la historia de la exploración espacial como la de Cassini-Huygens.Google Maps ha incursionado en el espacio antes, con Marte, Mercurio y la Luna, o un vistazo de 360 grados de la Estación Espacial Internacional desde dentro mediante Street View, pero las nuevas opciones de exploración amplían sus horizontes.Si tienes un rato, abre Maps, activa el modo satélite y aléjate de la Tierra hasta que estés flotando en el espacio. Aparecerá una lista de los planetas visitables y si te acercas a ellos, obtendrás información y localización de los principales accidentes geográficos conocidos:Todo una gozada de momento limitada hasta que no lleguemos a la superficie de esos mundos y los chicos de Google envíen sus vehículos para mapear desde el terreno. Todo se andará...
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17/10/2017Juan Ranchal
La Estación Espacial Lunar está en marcha

La Estación Espacial Lunar está en marcha

La Estación Espacial Lunar está en marcha y será clave para las misiones marcianas. La confirmación del proyecto ha llegado de una declaración conjunta entre NASA y Roscosmos, firmada en el congreso internacional de aeronáutica que se está celebrando en Australia.Además de las agencias espaciales estadounidense y rusa se espera una colaboración internacional completa, incluyendo la ESA europea, Japón o China. El proyecto se llama "Puerta al Espacio Profundo" y su denominación explica el objetivo: servir como plataforma de mantenimiento y lanzamiento para proyectos más avanzados como la exploración de Marte."Los dos socios tienen la intención de desarrollar normas técnicas internacionales que serán utilizadas en el futuro, incluyendo la creación de una estación orbital alrededor de la Luna", explican desde NASA, de este proyecto que continuará la colaboración iniciada en la Estación Espacial Internacional, el proyecto espacial más importante de la historia que se puso en marcha en 1998 y que tiene previsto su final para 2024.Hace años que se viene hablando de esta Estación Espacial Lunar, proyectada en varios estudios como el del MIT como la manera más fiable y sobretodo económica de llegar a Marte. La instalación lunar no será tan completa como la EEI, pero proporcionaría una parada técnica imprescindible en nuestro satélite, como un puerto espacial avanzado que hemos visto en innumerables películas o videojuegos.Aquí poco juego. La inversión en exploración espacial se ha reducido y hay que buscar nuevas maneras de llegar más lejos en el Cosmos, aunque sea sumando etapas intermedias. La Estación Espacial Lunar será uno de ellos, con tres módulos iniciales para suministro de energía y mantenimiento, habitáculos para vivienda y entrenamiento de astronautas y laboratorios.La contribución de Rusia consistirá en crear hasta tres módulos y en desarrollar el dispositivo unificado de acoplamiento para todas las naves que se engancharán a la nueva estación espacial», ha destacado el director general de la corporación espacial rusa Roscosmos.No se han mostrado detalles concretos de la Estación Espacial Lunar, pero ya nos conformamos con el simple anuncio de la colaboración internacional en el proyecto. "Por ahora ya tenemos la declaración conjunta de intenciones respecto al proyecto de estación espacial en órbita lunar y posteriormente estudiaremos enviar misiones a las superficies de la Luna y Marte", han declarado desde Roscosmos.Sí se sabe que el proyecto estará dirigido por NASA y que Rusia proporcionará al menos, el dispositivo unificado de acoplamiento para todas las naves, tres módulos y la mayor parte de los vuelos necesarios para el traslado de materiales a cargo de un supercohete ahora en desarrollo, junto a los Proton-M y Angara.La Estación Espacial Lunar comenzará a construirse a mediados de la próxima década. Sí, sí, llegaremos a Marte, pero pasando por la Luna. Más información | NASA 
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28/09/2017Juan Ranchal
Viaje final de Cassini, en directo y con nuestro homenaje

Viaje final de Cassini, en directo y con nuestro homenaje

[texto_imagen numero="1"] La nave/sonda Cassini caerá hoy en la atmósfera de Saturno marcando su final y el de una misión de varias agencias espaciales que comenzó hace casi 20 años (junto a la sonda Huygens) y que nos ha entregado información del planeta y sus satélites como ninguna otra antes. NASA TV retransmitirá el descenso (sobre las 7:55 horas a.m. ET) mortal pero controlado para evitar que pueda contaminar a Titán o Encelado y nos ha parecido adecuado ofrecerte una galería con imágenes seleccionadas como pequeño homenaje a esta gran nave espacial que seguirá trabajando enviando información hasta el último momento de su destrucción en la atmósfera del planeta de los anillos. * * * * * Lanzamiento Cassini-Huygens. La nave Cassini y la sonda Huygens en pleno lanzamiento el 15 de octubre de 1997 desde la estación de Cabo Cañaveral con un cohete Titan IVB/Centaur de dos etapas. Entró en órbita alrededor de Saturno el 1 de julio de 2004 y el 25 de diciembre de 2004 la sonda se separó de la nave. Un mes después, Huygens descendió a la atmósfera de Titán y con ello, logró el récord de distancia desde la Tierra de una nave aterrizada. [/texto_imagen][texto_imagen numero="2"] Júpiter en el camino. En su viaje hacia Saturno, Cassini pasó por Júpiter donde NASA aprovechó para comprobar el funcionamiento de algunos instrumentos. Y tomar fotografías tan increibles como esta, donde se ve a Ío (el satélite galileano más cercano a Júpiter) como un enano frente a la superficie del gran gigante del Sistema Solar.[/texto_imagen][texto_imagen numero="3"] Anillos de Saturno en todo su esplendor. De las decenas de miles de imágenes tomadas por Cassini hay pocas tan icónicas como esta, Saturno y sus anillos iluminados por el Sol. Aparte de ser asombrosamente hermosa, dio pistas a los científicos para identificar nuevos anillos.[/texto_imagen][texto_imagen numero="4"] "Rayos" en los anillos. Hace años que los astrónomos observaron irregularidades en los anillos, pero la misión de Cassini las ha revelado con un detalle sin precedente. Las formaciones irregulares que ves en medio de los anillos son conocidos como "rayos" aunque en realidad son nubes de hielo del tamaño de Asia.[/texto_imagen][texto_imagen numero="5"] Superficie de Saturno. La óptica mejorada de Cassini ha permitido tomar imágenes del planeta -casi- como la veríamos como si estuviéramos en su órbita. Como ésta que enfoca al polo norte y muestra preciosas tonalidades indicando las distintas composiciones de gases.[/texto_imagen][texto_imagen numero="6"] Dinámica de fluidos en acción. La "superficie" de Saturno es solo la capa externa de una enorme bola de gases mezclados en movimiento. Este primer plano muestra la turbulenta dinámica de fluidos del planeta. [/texto_imagen][texto_imagen numero="7"] Titán, al desnudo. El instrumental de Cassini fue preparado para traspasar la gruesa capa de bruma que cubre la luna más grande de Saturno, encontrando una red de mares, lagos y ríos sorprendentemente similares a los de la Tierra, excepto que éstos son fatalmente tóxicos y helados. Huygens y su descenso sobre este mundo, también proporcionó un montón de información de otro de los satélites más interesantes de todo el Sistema Solar. [/texto_imagen][texto_imagen numero="8"] Encélado, el gran candidato. Aunque no lo parezca a primera vista, Encélado es el candidato número uno del Sistema Solar si tuviéramos que salir de nuestra madre Tierra. No será muy tarde si seguimos el afán destructivo. Los astrónomos han descubierto pruebas de la presencia de un gran océano de agua líquida debajo de la superficie, calentado por fuentes hidrotermales (igual que en la Tierra). Hay fumarolas y géiseres en el polo sur que tienen entusiasmados a los científicos ante la probabilidad de vida microbiana. [/texto_imagen][texto_imagen numero="9"] La Tierra saluda a Saturno. El pequeño punto azul encima de la flecha es nuestro hogar. Como hiciera en su día la sonda Voyager en una imagen para la historia, Cassini capturó nuestra planeta desde Saturno y sus anillos de colores en otra fotografía para la historia.[/texto_imagen][texto_imagen numero="10"] Zambullida final. El viaje de Cassini llega a su fin. Después de una órbita final, sobre las 7:55 horas a.m. ET, la nave se precipitará a 124.000 kilómetros por hora sobre la atmósfera alta de Saturno en un descenso programado desde hace meses para evitar que terminara en una órbita errática y sus instrumentos (algunos radiactivos) contaminasen los satélites. Será la última misión del orbitador porque seguirá mandando información hasta el último momento. Será retransmitido en directo por NASA TV. La imagen que ves es una recreación visual de NASA de cómo Cassini orbitaba Saturno. [/texto_imagen]*
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15/09/2017Juan Ranchal
Científicos chinos crean el universo virtual más grande hasta la fecha

Científicos chinos crean el universo virtual más grande hasta la fecha

Un grupo de científicos chinos ha utilizado el superordenador más potente del mundo para crear el universo virtual más grande hasta la fecha, todo un desafío que los expertos han calificado como de "calentamiento" para dicho equipo, que se conoce como Sunway TaihuLight.El Sunway TaihuLight es una máquina impresionante equipada con diez millones de CPUs, que trabajaron de forma simultánea para poder llevar a cabo la simulación de un universo virtual cinco veces más grande que el que crearon en su momento los expertos de la Universidad de Zúrich el pasado mes de junio.Este dato nos muestra la capacidad que tiene el Sunway TaihuLight, aunque debemos introducir un matiz importante y es que la simulación realizada por el grupo de expertos chinos apenas duró una hora, mientras que la que llevaron a cabo en Suiza se mantuvo durante ochenta horas. ¿Y para qué sirven este tipo de simulaciones? Las simulaciones con universos virtuales ayudan a estudiar diferentes aspectos que están presentes en el universo real, lo que significa que ayudan a comprender mejor determinados aspectos y cuestiones que todavía son un desafío para los científicos.En este proyecto por ejemplo se llevó a cabo una simulación que recreaba el nacimiento y la expansión temprana del universo, abarcando un periodo aproximado de tiempo que cubría un ciclo de diez millones de años tras producirse el Big Bang.Los responsables de esa simulación han confirmado que esperan poder llevar a cabo una nueva aventura con la que aspiran a recrear todo el proceso de nacimiento del universo, su evolución temprana y su desarrollo hasta nuestros días, aunque no han dado fechas.Más información: South China Morning Post.
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31/07/2017Isidro Ros
Conservan esperma en el espacio: podremos mantener las especies fuera de la Tierra

Conservan esperma en el espacio: podremos mantener las especies fuera de la Tierra

El esperma de los ratones puede sobrevivir a la exposición de las radiaciones espaciales, de acuerdo con los resultados de un estudio, algo que podría ser útil para los seres humanos en el futuro y en general para el mantenimiento de la diversidad genética de las especies.Hace tres años se inició una investigación para comprobar el mantenimiento de esperma en el espacio, comenzando por el de ratones. Se envió una muestra liofilizada a la Estación Espacial Internacional y se mantuvo durante nueve meses. Después se devolvió a la Tierra y se inseminó artificialmente junto a otra muestra idéntica conservada en la Tierra.El estudio encontró que a pesar de algunos daños en el ADN de los espermatozoides que se habían subido al espacio (recordemos que la radiación espacial es 100 veces más potente que la de la Tierra), las tasas de natalidad conseguidas fueron bastante similares al igual que su descendencia que se ha comprobado ahora, con un crecimiento y fertilidad normal en las dos muestras.Además, el esperma se mantuvo a temperatura ambiente en el espacio sin necesidad de congeladores lo que evitará tener que añadir más peso y espacio ocupada por máquinas especiales en los lanzamientos. El experimento también demostró que el esperma humano podrá sobrevivir en el espacio utilizando este tipo de método de conservación."La preservación de espermatozoides será una herramienta importante para el mantenimiento de la diversidad genética de las especies de mamíferos en el caso de catástrofes en la Tierra, de la misma manera que se están preservando las plantas en el Banco Mundial de Semillas en el Svalbard Global Seed Vault", comentan los científicos.Aún queda mucha investigación en este campo, pero estos estudios apuntan que podremos comenzar con buen pie la colonización de otros mundos preservando las especies de la Tierra. Suponemos que dentro de unas décadas, en Marte o en otros planetas también podremos tener descendencia de manera "más natural"...
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24/05/2017Juan Ranchal
NASA detalla las fases de la Misión a Marte

NASA detalla las fases de la Misión a Marte

La Misión a Marte de la NASA está en marcha oficialmente. Aunque la visita al planeta rojo lleva planteada desde hace muchos años, no ha sido hasta ahora cuando se ha concretado el programa de la Agencia Espacial estadounidense que llevará hasta allí a los humanos.A finales del mes de marzo el presidente Trump, emulando a John F. Kennedy y la Luna, emitió un mandato para la NASA: llegar a Marte en 2033. Unas semanas después, la agencia respondió con su plan más detallado para alcanzar el planeta rojo, en cinco fases que detalló William H. Gerstenmaier, el responsable de exploración humana y operaciones de NASA.Fase 0. Fase actual. Realización de pruebas en la Estación Espacial Internacional (ISS) y desarrollo de asociaciones con empresas espaciales privadas. Fase I. Durará desde 2018 a 2025 e incluirá la puesta en marcha y prueba de seis cohetes SLS, gigantes de casi 100 metros que deben llevar la nave Orion a Marte. Estos cohetes entregarán componentes al Deep Space Gateway (DSG), una nueva estación espacial que se construirá cerca de la luna y también en misiones adicionales como la que llevará la sonda Clipper a Júpiter.Fase II. En 2027 se lanzaría el Deep Space Transport (DST) hacia la estación espacial lunar. Un año después, este habitat acogería durante 400 días a un grupo de astronautas. Fase III. Reposición de suministros en la DSG. Preparación final de la tripulación que irá a Marte. Fase IV. Viaje a Marte en 2033.Si los planes de la NASA se cumplen, estamos a 16 escasos años de volar a un planeta que ha fascinado a la humanidad desde el comienzo de los tiempos. Si no se adelanta otra agencia espacial o alguna de las emergentes compañías privadas como SpaceX que tiene planes para enviar seres humanos al planeta rojo con el cohete Falcon Heavy, el cohete más poderoso del mundo capaz de poner en órbita cualquier tipo de satélites o naves espaciales de hasta 53 toneladas, el doble de peso de los propios transbordadores espaciales Shuttle de la NASA.En uno y otro caso hablamos de “llevar” humanos a Marte y no de “poner” humanos en la superficie del planeta. Dicen los científicos que un viaje de turismo a Marte sin salir de la nave es un juego de niños comparado con la complejidad de un proyecto completo para: aterrizar en Marte, sobrevivir en el planeta y tener capacidad de volver a la Tierra desde allí.Lo que vemos en las pelis de ciencia ficción todavía no está a nuestro alcance. Aún quedan muchas décadas para conseguirlo. Muchos de nosotros no lo veremos pero solo pensarlo ya es apasionante. Al menos, humanos orbitarán Marte en 2033.
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01/05/2017Juan Ranchal
Astrónomos capturan la primera “imagen” de la materia oscura

Astrónomos capturan la primera “imagen” de la materia oscura

Investigadores de la Universidad de Waterloo han sido capaces de capturar la primera "imagen" de la materia oscura en una red que mantiene unidas dos galaxias.La materia oscura sigue siendo un enigma apasionante porque desempeña un papel fundamental en la formación de estructuras y evolución del Universo. Un tipo de sustancia que ocuparía -al menos- un cuarto del total de la energía-materia del cosmos.Los astrónomos saben que existe porque se deduce de sus efectos gravitacionales en la materia visible, pero sin embargo nadie la ha visto porque no brilla, absorbe o refleja la luz, siendo transparente en todo el espectro electromagnético.La composición de la Universidad de Waterloo está compuesta de una serie de imágenes individuales de 23.000 pares de galaxias situadas a 4.500 millones de años luz, tomadas durante varios años desde el telescopio CFHT (Canadá-Francia-Hawai).Los astrónomos han utilizado la técnica denominada lente gravitacional débil, un efecto que hace que las imágenes de galaxias distantes tienden a deformarse ligeramente bajo la influencia de una masa, sea un planeta, un agujero negro o como en este caso, la materia oscura.La importancia de la composición radica en que confirmaría las predicciones de que las galaxias están unidas entre sí a través de una red cósmica conectada por la materia oscura que hasta ahora no se había podido observar. ."Durante décadas, los investigadores han estado prediciendo la existencia de filamentos de materia oscura entre las galaxias que actúan como una superestructura en forma de red de conexión que une a las galaxias... Esta imagen nos lleva más allá de las predicciones a algo que podemos ver y medir", dicen los astrónomos en un artículo de la Royal Astronomical Society.
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13/04/2017Juan Ranchal
Las mejores imágenes de NASA en 2016

Las mejores imágenes de NASA en 2016

[texto_imagen numero="1"] La agencia espacial estadounidense ha publicado las que considera las "mejores imágenes de NASA en 2016" tomadas desde la Tierra sobre las que te ofrecemos una selección con las que más nos han gustado, una mayoría de temas cubiertos en nuestra sección de "Ciencia", en la que el apasionante Cosmos tiene un hueco destacado. La compilación completa de NASA incluye 66 fotografías que puedes ver en Flickr. Nos faltan muchísimas porque solo es una selección de imágenes tomadas desde la Tierra entre las las miles y miles que NASA tiene para elegir de todas sus misiones o de todo lo enviado por el fantástico telescopio espacial Hubble, que sigue regalándonos las mejores del Universo profundo. * * * * * Mercurio transita por el Sol en un evento astronómico poco común conocido como tránsito planetario. El “mordisco de Mercurio” es un fenómeno que permite a los terráqueos ver el tránsito cuando ambos y la Tierra quedan alineados. Como Mercurio tiene un tamaño 150 veces inferior al del Sol y es un tercio del tamaño de la Tierra, se puede observar como un pequeño punto negro (abajo a la izquierda) atravesando nuestra estrella. [/texto_imagen][texto_imagen numero="2"] Perseidas. Un meteorito se desvanece a través del cielo durante la lluvia de anual de Perseidas. La imagen está tomada con una lente de ojo de pez circular. [/texto_imagen][texto_imagen numero="3"] La nave Soyuz MS-01 vuelve a la Tierra desde la Estación espacial Internacional con varios astronautas de las misiones 48 y 49. Espectacular en medio de un mar de nubes. [/texto_imagen][texto_imagen numero="4"] El astronauta Scott Kelly explicando su misión de más de un año junto al cosmonauta ruso Mikhail Kornienko en la Estación Espacial Internacional. Entre los objetivos, pretendía determinar el impacto biológico, físico y psicológico en los seres humanos al realizar misiones espaciales de larga duración y comparados con otros astronautas en la Tierra, en esta ocasión con el también astronauta y hermano de Scott Kelly, Mark. No te pierdas tampoco sus imágenes tomadas desde la estación. [/texto_imagen][texto_imagen numero="5"] SuperLuna en el cosmódromo de Baikonur. La superluna de noviembre -el fenómeno satelital en el cual una luna llena o nueva se encuentra en su punto más cercano a la Tierra en el recorrido de su órbita, perigeo, observándose desde la Tierra mucho más grande y brillante de lo habitual- pudo ser seguida en todo el mundo, incluyendo el cosmódromo ruso donde el cohete Soyuz volaba dos días después. [/texto_imagen][texto_imagen numero="6"] Lanzamiento del cohete Soyuz TMA - 19M desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán. Misión 46 con destino a la Estación Espacial Internacional del cosmonauta ruso Yuri Malenchenko, el ingeniero de vuelo Tim Kopra de la NASA y el ingeniero de vuelo Tim Peake de la ESA la estación espacial internacional. [/texto_imagen][texto_imagen numero="7"] Pre-Lanzamiento Atlas V OSIRIS-REx. Imagen lejana de las instalaciones de Cabo Cañaveral en prelanzamiento de la misión Osiris, la más ambiciosa de NASA sobre un asteroide, ya que llegará al mismo (Bennu), tomará muestras de material y volverá a la Tierra para su estudio.[/texto_imagen][texto_imagen numero="8"] Pruebas del Space Launch System, el cohete más poderoso de la historia que la agencia utilizará en el lanzamiento de la nave espacial Orion en su viaje a Marte. Estos aceleradores de combustible sólido (dos en cinco segmentos) operan en paralelo con los motores principales del SLS (cuatro RS-25) durante los primeros dos minutos de vuelo. Ello permitirá disponer de más del 75 por ciento del empuje necesario para que el cohete y la nave espacial Orion escapen de la atracción gravitatoria de la Tierra. [/texto_imagen][texto_imagen numero="9"] ISS en tránsito solar. Imagen compuesta de diez tomas con la Estación Espacial Internacional de tránsito delante del astro rey. [/texto_imagen][texto_imagen numero="10"] Perseidas. Otra imagen espectacular de esta lluvia de meteoros también conocidas como lágrimas de San Lorenzo en los países de tradición católica. La fotografía fue tomada el 12 de agosto en West Virginia. [/texto_imagen]*
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12/01/2017Juan Ranchal
Diez momentos destacados de Ciencia en 2016

Diez momentos destacados de Ciencia en 2016

Continuamos repasando lo mejor que nos ha dejado el año y hoy toca un recopilatorio de Ciencia en 2016. Aunque no somos un medio especializado, es una sección que mantenemos por la buena recepción entre nuestros lectores y su conexión indudable con el sector tecnológico, en la que incluimos de todo un poco, especialmente física, biología, investigación médica o exploración espacial.Intentamos resumir lo más interesante, innovador o importante para el futuro que nos ha dejado el año en este apartado, porque sería imposible listar todo lo que hemos publicado y que puedes repasar en nuestra categoría de ciencia. Primera evidencia directa de las ondas gravitacionalesEl director del observatorio LIGO confirmó en febrero la primera detección directa de las ondas gravitacionales predichas por Albert Einstein en su teoría de la relatividad general. 100 años han tardado físicos y astrónomos en confirmar estas fluctuaciones generadas en la curvatura del espacio-tiempo, producidas por un cuerpo masivo acelerado y se propagan como ondas similares a las que podemos apreciar cuando tiramos una piedra en un estanque de agua. Eso sí, a la velocidad de la luz.La amplitud de las ondas gravitacionales es muy débil y por ello su detección directa es sumamente difícil. Cualquier objeto con masa debería producirlas pero solo los fenómenos más violentos como la explosión de una supernova, la rotación de una estrella de neutrones o los agujeros negros permiten registrarlas. De hecho, la onda detectada que ha llegado a la Tierra tiene una amplitud de onda inferior a la de un protón. Precisamente una colisión y fusión de dos agujeros negros, monstruos con una masa 36 veces superior a la de nuestro Sol, es el fenómeno que ha permitido la detección de las ondas gravitacionales.Aunque se daban por seguras, hasta ahora solo se habían logrado evidencias indirectas de su existencia. De ahí la importancia de la primera detección directa registrada en el mes de septiembre por el Observatorio de interferometría láser (LIGO) y anunciada después de varios meses de revisiones de los datos. La detección también es importante porque los agujeros negros se han detectado directamente mediante su medición, a través de su gravedad, en lugar de medir el efecto que tienen sobre otra materia en el universo.Algunos expertos aseguran que la evidencia directa de las ondas gravitacionales marcará el inicio de una nueva era de la astronomía. Una herramienta con la que estudiar todos los objetos astrofísicos que existen, la formación del Universo y sus leyes.Seguramente a sus responsables les espera el Nobel. Al mayor científico del siglo XX, que teorizó sobre ellas (sin evidencias directas ni indirectas ni un aparato tan potente como el LIGO) como consecuencia inevitable de la teoría de la relatividad general, el premio es una larga vida en la eternidad. Crean una vacuna eficaz contra el virus del ÉbolaEl virus del Ébola es uno de los filovirus más temibles del mundo, ya que como sabemos provoca una enfermedad muy grave que provoca fiebres hemorrágicas y además es altamente contagioso, por lo que su potencial para causar epidemias es elevado.Para hacernos una idea de lo peligroso que resulta basta recordar que el último brote de Ébola provocó la muerte de unas 11.000 personas, y sembró el miedo a nivel internacional por las posibles consecuencias que tendrá una infección a nivel global, ya que no hay una vacuna que permita hacerle frente de forma eficaz.Por suerte el duro trabajo de científicos y expertos ha dado su fruto, ya que finalmente ha sido posible crear una vacuna que en los primeros ensayos y pruebas ha demostrado tener un 100% de eficacia, el doble comparada con la que se había probado en 2015. Esto es muy importante, ya que el uso de vacunas como elemento de prevención podría evitar que se produzcan brotes tan graves como el que se inició en Guinea a finales de 2013 y que mantuvo en alerta a la Organización Mundial de la Salud hasta el primer trimestre de 2016.La vacuna todavía no ha recibido la aprobación necesaria para que pueda empezar a utilizarse de forma definitiva, pero se espera que se cumplan todos los requisitos para ello en algún momento de 2018. Físicos del CERN logran observar y medir la antimateriaEl grupo de investigación ALPHA del CERN, ha logrado medir la antimateria por primera vez en la historia. Un experimento pionero publicado en Nature que ha conseguido observar el espectro de luz de la antimateria, uno de los materiales más misteriosos del universo.Los investigadores del CERN, el mayor laboratorio de investigación en física de partículas del mundo, han utilizado un láser para excitar las antipartículas (positrones y antiprotones) y comenzar a medir la estructura atómica de la antimateria, antihidrógeno en el experimento. El hidrógeno tiene un solo protón y un único electrón, por lo que es el átomo más simple y abundante para utilizar, aunque conseguir su contrapartida de antihidrógeno es sumamente difícil.La antimateria suena como algo salido de la ciencia ficción. “La primera vez que oí hablar de la antimateria estaba viendo Star Trek , cuando era un niño”, explica Jeffrey Hangst, físico de la Universidad de Aarhus en Dinamarca y fundador del grupo de investigación ALPHA del CERN, que se dedica al estudio de la antimateria. Hangst explica que “lo que se escucha en la ciencia ficción sobre que la antimateria se aniquila con la materia normal es 100% verdad“, porque cada vez que la antimateria entra en contacto con la materia normal ambas desaparecen en un destello de luz y de ahí la dificultad de su estudio.El experimento perseguía conocer si la materia y la antimateria verdaderamente obedecen a las mismas leyes de la física. “La medición del espectro del antihidrógeno con alta precisión ofrece una herramienta extraordinaria para probar si la materia se comporta de forma diferente de la antimateria”, explican los científicos.Los resultados de la primera medición de la antimateria (antihidrógeno) no han mostrado diferencias con el hidrógeno (materia). Es solo un primer paso. El grupo de investigación ALPHA del CERN lleva trabajando en la antimateria desde hace 20 años. Nuevos métodos de lucha contra el cáncerEl cáncer se mantiene como uno de los peores males que puede sufrir un ser humano, y no sólo porque los tratamientos actuales no siempre resultan efectivos, sino porque además los mismos son en ocasiones muy invasivos y porque su éxito depende de una detección temprana, cosa complicada dado que el cáncer es, por desgracia, un asesino silencioso.Este año han sido varios los nuevos métodos presentados contra el cáncer. Un grupo de científicos canadienses ha desarrollado una nanopartícula capaz de cambiar de forma que permite marcar las células tumorales, haciendo posible que la quimioterapia se realice directamente sobre dichas células, sin afectar a las restantes células sanas presentes en el organismo. Esta especie de quimioterapia dirigida plantea importantes ventajas, ya que permitiría acabar con los terribles efectos secundarios que tiene el tratamiento en su estado actual, aunque todavía se encuentra en una fase temprana y tiene camino por recorrer antes de que empiece a ser aplicada en entornos reales.Otro método ha sido propuesto por un grupo de científicos del UT de San Antonio y está especialmente indicado contra formaciones tumorales consideradas de difícil acceso, es decir, aquellas que se encuentran localizadas en lugares donde la cirugía es imposible o poco viable por implicar un gran riesgo para la vida del paciente.La idea base detrás de este tratamiento es sencilla, se inyecta un compuesto de nitrobenzaldehído en el tumor y se espera que éste se difunda por el mismo. Posteriormente se aplica una luz ultravioleta sobre la masa tumoral, lo que hace que las células que lo forman adquieran un alto grado de acidez y acaben destruyéndose. De momento ha sido probado en ratones con una tasa de éxito fantástica, ya que el 95% de las células cancerígenas desaparecían tras la aplicación de este tratamiento, aunque se encuentra todavía en una fase muy temprana y su salto a humanos podría no ser igual de efectiva.Por último, señalar los nuevos avances hacia la vacuna universal contra el cáncer, o la posibilidad de desarrollar una vacuna que nos haga inmunes a la enferemdad, es decir, que consiga que nuestro cuerpo reaccione y actúe desde el primer momento evitando que el cáncer llegue a desarrollarse e impida por tanto que pueda alcanzar su fase más peligrosa, la metástasis, en la que las células cancerígenas se extienden a otros tejidos y órganos y que acaba derivando en una muerte segura en poco tiempo. Cuatro nuevos elementos para la tabla periódicaEl pasado año se descubrieron cuatro nuevos elementos que ya tienen nombre definitivo, y que acaban de ser incluidos de manera oficial en la tabla periódica, con todo lo que ello supone para expertos, profesionales y estudiantes. Anteriormente conocidos por las numeraciones 113, 115, 117 y 118 desde hoy empezarán a ser identificados bajo los siguientes nombres:Elemento 113: Nihonio, por su descubrimiento en Japón. Su símbolo será Nh. Elemento 115: Moscovio, por su descubrimiento en Moscú. Su símbolo será Mc. Elemento 117: Téneso, por su descubrimiento en Tennessee. Su símbolo será TS. Elemento 118: Oganesón, en homenaje al científico Yuri Oganesián. Su símbolo será Og.Estos nuevos elementos químicos se encuadran en el grupo de los superpesados y completan la séptima línea de la tabla periódica, aunque debemos tener en cuenta que los mismos sólo han sido sintetizados por los investigadores rusos, estadounidenses y japoneses en cantidades muy pequeñas.Por otro lado también es importante destacar que la introducción de esos cuatro elementos no marca un punto de descanso para los expertos, que ya están trabajando para dar forma a los primeros elementos que serán integrados en la octava fila de la tabla periódica. Hawking: antes de 1.000 años debemos estar en otra Tierra“No creo que podamos sobrevivir más de 1.000 años sin escapar de nuestro frágil planeta”, aseguró Stephen Hawking ante un millar de personas en el Festival Starmus que se celebra en Tenerife y La Palma, y que reunió a eminentes científicos (incluidos 11 premios Nobel) en una edición donde se rinde homenaje al físico teórico vivo más relevante del planeta.Y de planetas habitables giró la charla de Hawking que insiste en la misma idea que lleva proclamando desde hace tres décadas: “la humanidad debe seguir viajando al espacio porque nuestro futuro no está en la Tierra”. Hawking es uno de los científicos detrás del proyecto Starshot, un programa que pretende enviar una flota de naves de exploración de inidicios de vida a Alfa Centauri, el sistema estelar más cercano al Sol (4,37 años luz).El astrofísico celebró los avances en cosmología y los ambiciosos proyectos puestos en marcha en los últimos años, especialmente los destinados a conocer “de dónde venimos” nosotros y todo el Cosmos. “Nuestra imagen del Universo ha cambiado muchísimo en los últimos 50 años y me alegra mucho haber hecho una pequeña contribución”, explica.“Los humanos no somos más que colecciones de partículas fundamentales de la naturaleza, y el hecho de que hayamos sido capaces de comprender gran parte de las leyes del Universo es un gran triunfo“, dijo Hawking, saludando la demostración de algunas de sus teorías sobre la formación del Universo o los agujeros negros, gracias a las misiones espaciales y la mejora en las mediciones. La ciencia exonera al paciente cero del VIHDurante décadas el paciente cero del VIH ha sido considerado como el responsable de la expansión de una de las enfermedades más letales del mundo, al menos en sus inicios, ya que hoy gracias a los tratamientos con retrovirales se encuentra “bajo control”.Sí, hoy es posible llevar una vida bastante normal y plena incluso aún estando afectado por el virus del sida, aunque es necesario recordar que hasta el surgimiento de dichos tratamientos esta enfermedad era sinónimo de muerte casi segura, y además bastante terrible, ya que debilita a los enfermos hasta dejarlos convertidos casi en una sombra de lo que fueron. Uno de los ejemplos más claros en este sentido lo tenemos en Freddie Mercury.El caso es que hasta hoy se venía señalando al paciente cero como principal culpable del inicio del sida, un asistente de vuelo que habría mantenido relaciones sexuales con personas diferentes en todos los lugares por los que viajaba debido a su profesión, pero la ciencia finalmente lo ha exonerado por completo.Las últimas investigaciones realizadas con secuencias de ARN han demostrado que las muestras del hasta ahora conocido como paciente cero no son las más antiguas que existen, sino que se sitúan en un punto posterior al de otras que nos llevan directamente a principios de los años setenta.Esto quiere decir que el virus del sida ya estaba en Estados Unidos antes de la llegada del paciente cero, y que el mismo ha ido experimentando ciertas mutaciones desde entonces que han permitido diferenciar por etapas (o años) las distintas muestras que existen. ¿Pudo equivocarse Einstein en la constante de la velocidad de la luz?Un grupo de científicos detrás de la teoría de una velocidad de la luz variable y no constante como establecen leyes y teorías como la relatividad general de Einstein, dicen que cuentan con un método para probarlo.Según la física de Einstein y la de otras teorías aceptadas para explicar el origen y expansión del universo, la velocidad de la luz es una constante en todos los marcos de referencia. Sin embargo, hace años que algunos físicos y cosmólogos la están cuestionando y apuestan por investigar en un nuevo marco teórico que explique el Universo y algunos fenómenos cosmológicos desconcertantes.La constante de la velocidad de la luz puede sonar como el tipo de cosas intrascendentes que debaten los científicos, pero atreverse a contradecir el modelo de la física de Einstein tiene repercusiones en nuestra manera de entender el universo, tanto en la actualidad como en el pasado. Los que ponen en duda ese modelo, explican que la velocidad de la luz constante no es capaz de explicar por qué el universo hoy en día es tan inmenso, tan homogénea en su densidad y en gran medida uniforme en todas partes.Con el fin de resolver la cuestión los científicos teorizan que la velocidad de la luz no es realmente constante. Al comienzo de la gran explosión, habría viajado más rápido. A medida que el universo se estableció y la expansión se ralentizó. también lo hizo la velocidad de la luz. Aunque todo esto es teoría, los científicos dicen haber encontrado una manera de probarlo. Los científicos han estudiado el mapa de microondas cósmico, que es la historia de la luz, del universo, y han utilizado un modelo para predecir un número específico de “índice espectral”.Si dentro de unos años su predicción coincide con lo que realmente se observó en el índice, confirmarían su teoría como válida y Einstein estaría equivocado en su teoría con todo lo que ello implica porque toda la física teórica está basada en ella. El índice y el modelo será publicado Physical Review D y promete debate… Desvelan el misterio de nuestra abuela LucyLucy, una Australopitechus afarensis que vivió hace 3,18 millones de años y que estuvo considerada en su momento como nuestra “abuela más remota”, murió al caer de un árbol como la causa más probable, según concluye una investigación de la Universidad de Texas publicada en Nature.Lucy no es cualquiera. Descubierta fosilizada en Etiopía en 1974, sorprendió ante lo completo que estaba su esqueleto, casi la mitad del total. El asombro de los paleontólogos llegó después cuando comprobaron que sus características físicas eran inusuales. Por un lado tenía piernas y brazos como un chimpancé, pero la pelvis ancha indicaba que caminaba erguida. Esta combinación de rasgos sugirió que su especie, Australopithecus afarensis, pudo ser un vínculo entre los humanos modernos y nuestros antepasados arborícolas y por ello, se consideró a Lucy como uno de los descubrimientos más importantes para entender la evolución humana.Desde el hallazgo de este ancestro humano bípedo, se ha discutido si Lucy pasaba tiempo en los árboles y se ha intentado conocer la causa de su muerte. Y no ha sido fácil porque han tardado más de 40 años. Ahora parece desvelado el misterio: Lucy se cayó de un árbol desde una altura entre 10 a 14 metros, golpeando el suelo a más de 56 km por hora y no pudo superar las heridas. Hace más de tres millones de años Lucy hizo lo que cualquier humano hubiera hecho. Aterrizó con los pies pero cayó hacia adelante y entonces intentó frenar la caída estirando el brazo.Es la conclusión de una investigación que utilizó una instalación Tomográfica de rayos X de Alta Resolución para crear un archivo digital de 35.000 imágenes. Los investigadores observaron una fractura inusual en el húmero que no se ve en los fósiles y que es una marca única cuando una mano toca el suelo en una caída, y el impacto se transmite a través del brazo.Los investigadores creen que su doble capacidad como arborícola y terrestre, podrían haber debilitado su capacidad de trepar y moverse por los árboles porque es extremadamente extraño que -por ejemplo- un chimpancé se caiga y muera por esta causa. Lucy era distinta, nuestro ancestro más famoso fue un vínculo entre los humanos modernos y nuestros antepasados arborícolas. Las múltiples fracturas acabaron rápidamente con su vida cuando tenía entre 12 y 20 años de edad y hace más de tres millones de años. ¿Es posible la inmortalidad?Un grupo de investigadores asegura que la inmortalidad es un sueño, y no sólo eso, sino que han llegado a la conclusión de que lo máximo que podemos llegar a vivir en este planeta son 115 años. Esa esperanza de vida máxima se aplica a supuestos en los que la persona se cuida y hace todo lo necesario para mantenerse en buena forma, hábitos que sólo lleva a cabo de forma regular una parte muy pequeña de la población global.Desde un punto de vista sensato y razonable debemos reconocer que con los medios, condiciones y estilos de vida actuales vivir 100 años ya es todo un logro, y hoy por hoy la idea de la inmortalidad es efectivamente un sueño, pero podría no serlo en un futuro. No podemos concretar una fecha, pero está claro que los avances que estamos haciendo en ingeniería genética irán dando poco a poco sus frutos, una realidad que unida a otros avances de tipo quirúrgico e incluso a la impresión en 3D de tejidos y órganos podría ayudarnos a conseguir tan ambiciosa meta.A este respecto, este año se han presentado avances que en un futuro podría convertir el sueño de la inmortalidad en una realidad. Un grupo de científicos está dispuesto a sacar adelante un proyecto que ha generado una gran controversia: crear la humanidad perfecta y con ello extender la vida.Dicho proyecto se conoce como HGP-Write y se centra en la creación de ADN desde cero, es decir, en la elaboración de genes sintéticos que podrían ser posteriormente implantados en seres humanos sin mayor problema y que tendrían un efecto terapéutico. Muy interesante, sin duda, pero sus posibilidades podrían ir más allá, ya que según los expertos no descartan que esta nueva técnica pueda servir incluso para crear nuevos órganos humanos totalmente funcionales.Otra de las investigaciones interesantes en este sentido llegan de la primera terapia contra el envejecimiento. Según Elizabeth Parrish, CEO de Bioviva USA Inc, han sido los primeros en aplicar con éxito en humanos una terapia genética experimental contra el envejecimiento dividida en dos grandes versiones, una dirigida a frenar la pérdida de masa muscular y otra para luchar contra la reducción de células madre, ambas consecuencias directas de la edad.La clave de todo está en los telómeros, segmentos cortos de ADN que se encuentran al final de cada cromosoma y que actúan amortiguando los efectos del paso del tiempo de forma permanente, aunque con los años se acaban desgastando de forma inevitable, lo que deriva en fallos y en un envejecimiento. Con esto en mente es más sencillo entender cómo funciona la terapia de Bioviva, revirtiendo el acortamiento de los telómeros, un proceso de momento afirman haber sido capaces de conseguir en un nivel máximo de 20 años.
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29/12/2016Juan Ranchal
Físicos del CERN logran observar y medir la antimateria

Físicos del CERN logran observar y medir la antimateria

El grupo de investigación ALPHA del CERN, ha logrado medir la antimateria por primera vez en la historia. Un experimento pionero publicado en Nature que ha conseguido observar el espectro de luz de la antimateria, uno de los materiales más misteriosos del universo.Los investigadores del CERN, el mayor laboratorio de investigación en física de partículas del mundo, han utilizado un láser para excitar las antipartículas (positrones y antiprotones) y comenzar a medir la estructura atómica de la antimateria, antihidrógeno en el experimento.El hidrógeno tiene un solo protón y un único electrón, por lo que es el átomo más simple y abundante para utilizar, aunque conseguir su contrapartida de antihidrógeno es sumamente difícil. Aún así, lograron crearlo con el desacelerador y mantener 300 átomos de antihidrógeno durante 17 minutos, "abriendo una era totalmente nueva en las investigaciones de alta precisión de la antimateria". dicen.La antimateria suena como algo salido de la ciencia ficción. "La primera vez que oí hablar de la antimateria estaba viendo Star Trek , cuando era un niño", explica Jeffrey Hangst, físico de la Universidad de Aarhus en Dinamarca y fundador del grupo de investigación ALPHA del CERN, que se dedica al estudio de la antimateria. Hangst explica que "lo que se escucha en la ciencia ficción sobre que la antimateria se aniquila con la materia normal es 100% verdad", porque cada vez que la antimateria entra en contacto con la materia normal ambas desaparecen en un destello de luz y de ahí la dificultad de su estudio.El experimento perseguía conocer si la materia y la antimateria verdaderamente obedecen a las mismas leyes de la física. "La medición del espectro del antihidrógeno con alta precisión ofrece una herramienta extraordinaria para probar si la materia se comporta de forma diferente de la antimateria", explican los científicos. Los resultados de la primera medición de la antimateria (antihidrógeno) no han mostrado diferencias con el hidrógeno (materia). Es solo un primer paso. El grupo de investigación ALPHA del CERN lleva trabajando en la antimateria desde hace 20 años.
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20/12/2016Juan Ranchal
¿Pudo equivocarse Einstein en la constante de la velocidad de la luz?

¿Pudo equivocarse Einstein en la constante de la velocidad de la luz?

Un grupo de científicos detrás de la teoría de una velocidad de la luz variable y no constante como establecen leyes y teorías como la relatividad general de Einstein, dicen que cuentan con un método para probarlo.Según la física de Einstein y la de otras teorías aceptadas para explicar el origen y expansión del universo, la velocidad de la luz es una constante en todos los marcos de referencia. Sin embargo, hace años que algunos físicos y cosmólogos la están cuestionando y apuestan por investigar en un nuevo marco teórico que explique el Universo y algunos fenómenos cosmológicos desconcertantes.La constante de la velocidad de la luz puede sonar como el tipo de cosas intrascendentes que debaten los científicos, pero atreverse a contradecir el modelo de la física de Einstein tiene repercusiones en nuestra manera de entender el universo, tanto en la actualidad como en el pasado. porque es un valor (299.792.458 metros por segundo en el vacío) de uso universal en la mayoría de mediciones relacionadas con el cosmos.Los que ponen en duda ese modelo, explican que la velocidad de la luz constante no es capaz de explicar por qué el universo hoy en día es tan inmenso, tan homogénea en su densidad y en gran medida uniforme en todas partes. Si la velocidad de la luz ha sido constante desde el comienzo del Big Bang hasta la actualidad, donde el universo se ha expandido ya, la luz del centro teórico no alcanzaría el límite exterior del universo al mismo tiempo, comentan. Esto daría lugar a un universo no homogéneo, que no es lo que observamos en la actualidad.Con el fin de resolver la cuestión los científicos teorizan que la velocidad de la luz no es realmente constante. Al comienzo de la gran explosión, habría viajado más rápido. A medida que el universo se estableció y la expansión se ralentizó. también lo hizo la velocidad de la luz.Aunque todo esto es teoría, los científicos dicen haber encontrado una manera de probarlo. Los científicos han estudiado el mapa de microondas cósmico, que es la historia de la luz, del universo, y han utilizado un modelo para predecir un número específico de "índice espectral".Si dentro de unos años su predicción coincide con lo que realmente se observó en el índice, confirmarían su teoría como válida y Einstein estaría equivocado en su teoría con todo lo que ello implica porque toda la física teórica está basada en ella. El índice y el modelo será publicado Physical Review D y promete debate...Vía | ScienceDaily
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28/11/2016Juan Ranchal
Nuevo Stellarium, una maravilla de planetario sin salir de casa

Nuevo Stellarium, una maravilla de planetario sin salir de casa

Ya está disponible el nuevo Stellarium versión 0.15, una maravilla de aplicación gratuita, de código abierto y multiplataforma, que nos permite tener un planetario en casa a golpe de clic desde nuestro ordenador.Stellarium simula la vista esférica de un cielo auténtico en 3D y en tiempo real o en un tiempo de velocidad ajustable hacia delante o hacia atrás en el tiempo, permitiendo visualizar planetas, constelaciones o estrellas desde la vista del observador en la Tierra.También permite simular una "vista de mundo real" incluyendo un efecto de suelo con paisajes, visualizaciones de carácter artístico, simulación del efecto de la atmósfera, simulación de eclipses entre infinidad de funciones, que incluye soporte a plug-ins que ofrece funciones adicionales y a un catálogo de 210 millones de estrellas.El nuevo Stellarium introduce numerosas mejoras internas, corrección de errores y nuevas características como el sistema StelProperty con mejor acceso a las variables internas y nuevas formas de operación para la aplicación astronómica; nuevo plugin para planetarios y exposiciones; soporte experimental para posiciones planetarias de JPL DE430 DE431; nuevas funciones para el motor de secuencia de comandos, nueva herramienta de marcadores y un largo etc que puedes revisar en las notas de la versión.Bien conocida por los aficionados a la astronomía también se usa en ambientes académicos. Si no la has usado nunca estás tardando en probarla porque es la mejor aplicación gratuita, de código abierto bajo licencia GPL y multiplataforma que vas a encontrar en su sector. Está disponible para Windows, OS X y Linux.Descarga | Nuevo Stellarium 0.15
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01/08/2016Juan Ranchal
Todo listo para la construcción del Mars Rover 2020

Todo listo para la construcción del Mars Rover 2020

NASA ha anunciado el proceso final del diseño y construcción del Mars Rover 2020, la próxima generación de rovers de exploración marciana que en la próxima década se adelantará a la llegada de los humanos al planeta rojo.Mars Rover 2020 está basado en el diseño general de Curiosity aunque será mucho más avanzado. Tendrá un nuevo sistema de aterrizaje y escudo de calor mejorado, lo que permitirá explorar zonas más interesantes para la misión que hasta ahora estaban vedadas por seguridad. Como curiosidad, en su diseño los ingenieros están utilizando realidad aumentada con tecnología HoloLens para realizar simulaciones como si estuviera en la superficie de Marte.Contará con más y mejor instrumental, cámaras o sensores, incluyendo micrófonos para poder escuchar por primera vez los "sonidos de Marte" ya que nunca se habían utilizado en la superficie. Mars Rover 2020 podrá capturar imágenes con mejor calidad, incluyendo rayos X.También nuevo el sistema de toma de muestras, incluyendo la extracción de oxígeno de la atmósfera de Marte, como un paso pionero en la forma que los humanos utilizarán los recursos naturales del planeta. Contará con un nuevo taladro de extracción y las muestras serán guardadas en tubos sellados. Se espera poder recuperarlos en otras misiones para análisis en la Tierra y evaluar los riesgos para los primeros humanos que lleguen a Marte.El rover debe buscar signos de vida pasada, recoger muestras para su posible futuro regreso a la Tierra, y demostrar la tecnología para el futuro de la exploración humana de Marte. Se reunirá un máximo de 31 muestras de núcleos de roca y tierra para que más tarde otra misión se encargue de traerlas para análisis definitivos en los laboratorios de la Tierra.Mars Rover 2020 es parte del Programa de Exploración de Marte de la NASA. El programa incluye actualmente dos vehículos activos y tres naves espaciales de la NASA en órbita de Marte. La agencia también planea lanzar un módulo de aterrizaje fijo en 2018, InSight, para estudiar el interior profundo del planeta.Se espera lanzar Mars Rover 2020 en esa fecha, con una ventana de lanzamiento entre julio y septiembre de 2020. Si todo va bien, debe caminar por Marte en 2021.
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21/07/2016Juan Ranchal
Encuentran las primeras nubes de agua fuera del sistema solar

Encuentran las primeras nubes de agua fuera del sistema solar

Uno de los grandes elementos diferenciadores de nuestro planeta es la presencia de nubes de agua en la atmósfera, algo casi único que hasta ahora no había sido visto fuera de nuestro sistema solar.Investigadores de la UC de Santa Cruz han descubierto signos que sugieren la presencia de nubes de vapor de agua alrededor de WISE 0855, una enana marrón que se encuentra situada a 7,2 años luz de nosotros.Espera, ¿qué es una enana marrón? No resultan muy conocidas, pero son muy fáciles de definir. En esencia se llama enana marrón a aquellos cuerpos que no tenían una masa suficiente para mantener reacciones nucleares continuadas y que por tanto fueron incapaces de llegar a convertirse en estrellas, quedando como una especie de gigantescos cuerpos de gas y polvo que normalmente sólo son un poco más grandes que Júpiter.A diferencia de lo que ocurre con las enanas marrones más jóvenes, que tienen temperaturas de entre 800 y 2.000 grados, la WISE 0855 se mantiene en 23 grados bajo cero, una temperatura idónea para que se formen nubes de diminutos cristales de hielo, que serían el tipo principal tendría a su alrededor.Este descubrimiento ha sido posible gracias al uso de análisis de espectro de infrarrojos, una medida que permite la observación de cuerpos que no son visibles o que no emiten una cierta cantidad de luz.Desde luego no es lo mismo que descubrir nubes de agua alrededor de un exoplaneta, pero es un descubrimiento interesante que confirma la posibilidad de que existan más nubes de este tipo en otros lugares del universo.Más información: Popular Mechanics.
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10/07/2016Isidro Ros
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