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Los planetas de Trappist-1 se habrían formado con trozos de hielo fundido

Los planetas de Trappist-1 se habrían formado con trozos de hielo fundido

Ha sido uno de los descubrimientos más importantes y también plantea uno de los mayores retos a la exploración espacial a día de hoy, no en vano los planetas de Trappist-1 han sorprendido mucho a la comunidad científica por su estructura y sobre todo por la presencia de algunos que se encuentran en lo que se conoce como "zona habitable". Tres de los siete planetas de Trappist-1 se encuentran en esa zona habitable significa que podrían reunir condiciones imprescindibles para albergar vida, pero todos ellos tienen un tamaño y unas características muy parecidas que permite además asimilarlos en tamaño a la Tierra. Esto es muy interesante, ¿pero cómo ha sido posible que esos siete planetas se hayan formado de una manera tan uniforme? Es una excelente pregunta, y los expertos han dado forma a una teoría que podría servir de explicación y que os vamos a resumir de forma simplificada. Según los expertos los planetas de Trappist-1 se formaron a partir de miles de millones de pequeños guijarros de hielo fundido y piedras. El proceso comenzó con una acumulación constante de esos guijarros y piedras en lo que se conoce como "línea de hielo", que es el punto en el que se hielo se funde por su cercanía a la estrella (Trappist-1), lo que facilita el arrastre y la formación de vapor de agua para mantener todos los trozos unidos. Cuando se acumularon suficientes trozos se forma lo que se conoce como un protoplaneta. Debido a su incremento de masa se va acercando un poco más a la estrella y sigue recogiendo más trozos de hielo y piedras, hasta terminar de completar su proceso de formación. Al terminar su formación se vuelve a acercar un poco más a su estrella y deja espacio para la formación del siguiente planeta, que acaba siguiendo un proceso prácticamente idéntico. Es un enfoque interesante que además deja abierta la posibilidad de que los microrganismos formados en algunos de esos planetas se hayan extendido a otros por su cercanía. Más información: Yahoo! News.
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12/06/2017Isidro Ros
Te presentamos a Kelt-9b, el infierno hecho planeta

Te presentamos a Kelt-9b, el infierno hecho planeta

El espacio está lleno de sorpresas y sin duda Kelt-9b es una de ellas. Se trata de un planeta que dobla en tamaño a Júpiter y que tiene el honor de ser reconocido como el más grande y caliente de todos los que conocemos actualmente. Su temperatura es tan elevada que podemos considerar a Kelt-9b como un auténtico infierno hecho planeta, ya que alcanza temperaturas máximas de 4.300 grados Celsius. Por si a alguien le suena a "poco" sólo diremos que el Sol tiene una temperatura superficial de unos 5.500 grados Celsius. Este nuevo planeta fue descubierto en 2014 utilizando el telescopio KELT y se encuentra localizado a unos 650 años luz de la Tierra (un año luz son 9.460.730.472.580,8 kilómetros), ubicado en la constelación de Cygnus (el Cisne). Sin embargo cuando se produjo su descubrimiento los expertos no podían creer que se tratara de un planeta orbitando alrededor de una estrella, así que decidieron profundizar antes de sacar conclusiones precipitadas. Hoy saben que Kelt-9b es en efecto un planeta enorme que orbita una estrella que es dos veces y media más grande que el Sol y casi el doble de caliente, pero además está treinta veces más cerca que la Tierra de su astro rey. Con eso en mente podemos entender perfectamente que este planeta tenga una temperatura superior a la de algunas estrellas. Sin embargo lo más curioso es que este gigante ardiente podría tener dos finales distintos. El primero que sugieren los expertos es que se acabe evaporando totalmente debido a las enormes dosis de radiación que recibe. Por contra otros creen que antes de que eso ocurra la estrella que orbita habrá consumido buena parte de su hidrógeno y habrá triplicado su tamaño, por lo que lo engullirá totalmente antes de que la radiación llegue a pasarle factura de verdad. Este último final es el que vivirán también los planetas del sistema solar más cercanos al Sol. Más información: The Guardian.
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07/06/2017Isidro Ros
Diez cosas interesantes sobre Plutón que debes conocer

Diez cosas interesantes sobre Plutón que debes conocer

La ciencia es una parte más de MC y dentro de ella el espacio es uno de nuestros temas favoritos. Ya lo hemos demostrado en muchos artículos especiales, pero nos quedaba uno pendiente dedicado a repasar diez claves interesantes sobre Plutón que todo amante de la exploración espacial debería conocer. Sabemos que se ha hecho esperar pero por fin lo tenemos listo y vamos a compartirlo con vosotros, así que poneos cómodos que tenéis una buena dosis de información por leer. Como siempre esperamos que este especial os guste y os invitamos a compartir con nosotros y con otros lectores otros hechos o datos sobre Plutón que os hayan llamado la atención y que no aparezcan recogidos en el artículo. 1-Plutón es muy pequeño, pero mucho mucho Sabemos muchas cosas sobre Plutón, y una de ellas es que se trata de un planeta muy pequeño, ¿pero sabes hasta qué punto? No te preocupes una simple comparación de ayudará a asimilarlo. Nuestro vecino lejano es más pequeño que la Luna (su diámetro es inferior en un 34% comparado con aquella), pero es el segundo planeta enano más grande del sistema solar ya que sólo se ve superado por Eris. Hablando de números concretos su diámetro es de 2.368 kilómetros, una medición que tiene un margen de error aproximado de 20 kilómetros. 2-Tiene una órbita excéntrica, inclinada y rara Plutón tiene la órbita más excéntrica de todos los planetas (en sentido amplio) del sistema solar y además está muy inclinada, lo que supone que en algunas ocasiones llega a estar más cerca del Sol que Neptuno. Esto es muy curioso pero además dicha órbita ha sido calificada como una de las más raras e impredecibles de todas las que han identificado hasta el momento. 3-Es el único planeta enano que tiene atmósfera Otra de las cosas interesantes que sabemos sobre Plutón es que es el único planeta enano que tiene una atmósfera, y que además ésta pasa por dos etapas diferentes. Esa delgada atmósfera es tóxica para los seres humanos y se encuentra en forma gaseosa cuando Plutón está en su perihelio (punto más cercano al Sol). Por contra cuando el planeta pasa a su etapa de afelio (punto más lejano al Sol) se congela y cae en forma de nieve sobre la superficie. 4-Su periodo de rotación es muy lento A pesar de que Plutón es un planeta enano su periodo de rotación (tiempo que tarda en completar una vuelta completa sobre su eje) es muy largo, concretamente el segundo más largo de todo el sistema solar ya que sólo queda por detrás de Venus. En total dicho planeta necesita 6 días, 9 horas y 17 minutos para completar una vuelta sobre sí mismo. Como vemos supera claramente las 24 horas de la Tierra pero no tiene nada que ver con Venus, que tarda 243 días. Por su parte Júpiter es el planeta con el ciclo de rotación más rápido, 10 horas. 5-Plutón rota en dirección opuesta Es una de las curiosidades más interesantes y sin duda una de las que más nos impactaría si llegáramos a poner el pie sobre su supercicie. En Plutón la rotación está invertida con respecto a la de la Tierra, lo que significa que el Sol sale por el oeste y se pone por el este. Venus y Urano también presentan esta particularidad. 6-La luz tarda cinco horas en llegar Una de las cosas que todo el mundo conoce sobre Plutón es que está muy lejos de la Tierra, ¿pero sabías que esa distancia es tan grande que al luz del Sol tarda unas cinco horas en llegar? Para que te hagas una idea y entiendas mejor este dato te ponemos otro, la luz  del Sol llega a la Tierra en apenas ocho minutos. 7-Era considerado como el planeta más frío del sistema solar Cuando Plutón estaba catalogado como planeta (ahora es un planeta enano) era además el más frío de todo el sistema solar, una posición más que merecida ya que registra temperaturas de hasta -240 grados. ¿No te sorprende? Pues debería, ya que la temperatura más fría que se ha registrado en la Tierra ha sido de -89,2 grados en la Antártida. La temperatura media de Plutón es de -229 grados mientras que en la Tierra es de 15 grados. 8-Podrías ver las estrellas de día El cielo en Plutón es muy oscuro, tanto que sería posible ver las estrellas en el mismo incluso en pleno día, aunque esto no es lo único interesante que podrías contemplar si pisaras dicho planeta y mirases hacia arriba. Gracias a la cercanía de Caronte, la luna más grande de Plutón, y a las particularidades de su órbita podrías ver dicho satélite de forma continuada sobre el cielo del planeta, aunque siempre desde una misma cara. 9-Tarda casi dos siglos y medio en dar una vuelta al Sol El período orbital sideral de Plutón es el mayor de todos los planetas del sistema solar, ya que necesita un total de 248 años, 197 días y 5 horas y media para completarlo. Si comparamos con los 365 días que tarda la Tierra nos daremos cuenta de que la diferencia es enorme. 10-Algunos creen que es un satélite que escapó de Neptuno No es una teoría unánime, pero algunos astrónomos creen que Plutón fue un satélite que logró escapar de la atracción gravitatoria de Neptuno y acabó teniendo su propia órbita alrededor del Sol. Es un planteamiento bastante creíble y tiene sentido ya que tiene un parecido enorme con Tritón, uno de los satélites más conocidos de Neptuno. Más información de interés: MC Ciencia.
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14/05/2017Isidro Ros
Descubren un Neptuno caliente con una atmósfera acuosa

Descubren un Neptuno caliente con una atmósfera acuosa

La exploración espacial sigue avanzando incluso aunque la realicemos directamente desde la Tierra y el descubrimiento de un peculiar Neptuno caliente se ha convertido en uno de los mejores ejemplos. Este planeta se encuentra a 430 años luz y se conoce a técnicamente como HAT-P-26b, pero recibe el nombre de Neptuno caliente por sus similitudes con nuestro vecino lejano, especialmente en lo que respecta al tamaño y a parte de su composición. Sin embargo también presenta diferencias muy marcadas que lo convierten en un planeta muy interesante. La primera es que orbita muy cerca de su sol, un cuerpo que tiene el doble de la edad de nuestro astro rey. Esto hace que a diferencia de Neptuno y de Urano no se trate de un mundo helado, sino de un planeta caliente que presenta una atmósfera primitiva muy particular. Lo dicho da pie a la segunda gran diferencia, y es que la atmósfera de este Neptuno caliente no tiene nada que ver con las que podemos encontrar en nuestro sistema solar. A diferencia de lo que ocurre en planetas como Júpiter, Neptuno, Urano o la propia Tierra en la atmósfera de HAT-P-26b la presencia de nubes tal y como las conocemos es casi nula, pero hay fuertes indicios de agua. Esto sugiere que la atmósfera de ese Neptuno caliente estaría formada principalmente por moléculas de agua, un dato muy interesante que sin embargo debemos unir a otro fundamental, el tema del análisis de la metalicidad del planeta. Con este proceso se busca determinar la presencia en un planeta de elementos más pesados que el hidrógeno y el helio haciendo una comparación directa con los de su estrella anfitriona, que sirve para fijar un baremo concreto sobre el que sacar conclusiones. En nuestro sistema solar los análisis de metalicidad revelan que Neptuno y Urano tienen un índice muy superior al Sol (unas cien veces más), mientras que los valores de Júpiter apenas llegan a superar en cinco veces los de nuestra estrella. Se cree que esto se debe a que los dos primeros planetas se formaron en la parte más externa de un enorme disco de polvo y otros materiales ubicados en los alrededores de un Sol inmaduro, por lo que recibieron muchos más escombros durante su formación. Júpiter por contra se encontraba en una zona interna de ese disco y recibió un menor bombardeo de esos escombros. Lo interesante viene ahora, y es que ese Neptuno caliente ha invertido totalmente esa realidad que acabamos de explicar, ya que a pesar de su cercanía a su estrella principal apenas supera en 4,8 veces la metalicidad de aquella, por lo que está más cerca de los valores de Júpiter que de los de Neptuno y Urano. Todo esto es muy importante, ya que aporta nueva información de valor que nos ayudará a entender mejor el proceso de formación de los planetas. Más información: Science.
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12/05/2017Isidro Ros
¿Hubo árboles en Marte? Eso dice un conocido “cazador de aliens”

¿Hubo árboles en Marte? Eso dice un conocido “cazador de aliens”

Nuestro vecino rojo es una bola polvorienta y fría que al final ha resultado ser incluso más seca de lo que se pensaba. Sin embargo muchos expertos hablan de un pasado lejano en el que pudo ser muy similar a la Tierra, una teoría que se ha visto reforzada con un avistamiento que sugiere que hubo árboles en Marte. Esa idea de que hubo árboles en Marte ha cogido fuerza debido a la imagen que aparece en el vídeo que acompañamos, donde podemos ver lo que para algunos es un árbol petrificado. La imagen fue captada por el rover Curiosity y aquellos que sostienen la idea de que se trata del resto de un árbol se apoyan en la idea de que es un elemento que está fuera de lugar. A simple vista es cierto, es fácil pensar que puede ser el resto de un árbol, pero en lo personal creo que no hay duda de que se trata de una simple piedra con una forma algo particular que ha quedado en una posición poco habitual, sin más. No es la primera vez que medios y "expertos" dedicados a repasar y analizar las fotos que publica la NASA de la superficie de Marte dicen haber identificado desde lagos de agua helada hasta restos de civilizaciones marcianas. Al final todo ha quedado en malentendidos y en falsas interpretaciones que han sido llevadas al límite, pero en el fondo esos esfuerzos son comprensibles, y no lo decimos únicamente por el tema del tráfico que pueden generar. Como dijimos Marte pudo tener un pasado muy similar a la Tierra, de hecho es posible que fuera perfectamente habitable y un lugar estupendo para vivir antes que nuestro planeta. Esa idea nos lleva a pensar en un Marte terraformado que poco a poco se fue secando y degradando hasta quedar convertido en lo que es hoy, y nos predispone a pensar que en él podrían quedar restos de ese pasado o que incluso pudo albergar vida compleja hace muchos millones de años. Más información: Daily Mail.
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25/04/2017Isidro Ros
Los planetas más habitables podrían estar totalmente cubiertos de agua

Los planetas más habitables podrían estar totalmente cubiertos de agua

Un estudio realizado por el astrónomo Fergus Simpson de la Universidad de Barcelona sugiere que los planetas habitables como el nuestro, que forman una combinación casi perfecta de roca y agua líquida, son una rareza y que en realidad los planetas con más posibilidades de ser habitados estarían totalmente cubiertos de agua. Esa información es la conclusión de una serie de simulaciones que se han llevado a cabo utilizando datos diversos, entre los que se incluyen los relativos a exoplanetas que ya conocemos y que se encuentran en zonas que se pueden considerar como "dentro de los límites de la habitabilidad". Se trata sin duda de algo muy interesante. Por un lado supone como dijimos que la Tierra es algo verdaderamente único, un planeta rocoso, habitable y con agua bien repartida y ajustada, estructura que sería prácticamente imposible encontrar en otros exoplanetas. Por otro lado implica que en caso de que lleguemos a encontrar un planeta habitable de forma directa el mismo sería una "pelota de agua", es decir, no tendría partes de tierra sobre las que desplegar una misión, un detalle que obviamente supondría un reto importante a la hora de emprender una posible colonización. Pero esto no es todo, en las simulaciones de Simpson se pudo ver que no existe un punto medio, es decir, los planetas que podemos considerar como similares a la Tierra y por tanto como habitables se presentaban o como totalmente cubiertos de agua o casi como desiertos sin tan preciado elemento. En este sentido el tamaño importa, ya que los planetas de mayor tamaño tienen más posibilidades de tener agua en su superficie gracias al efecto de la gravedad, que la retiene y evita que la misma pueda acabar perdiéndose en el espacio. Muy interesante, pero debemos tener en cuenta un aviso que han lanzado otros expertos, y es que hablamos de simulaciones y que los datos utilizados no incluyen todas y cada una de las variables que podrían acabar afectando a la habitabilidad de un planeta. Más información: Popular Mechanics.
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24/04/2017Isidro Ros
Descubierto un nuevo sistema solar con cuatro planetas

Descubierto un nuevo sistema solar con cuatro planetas

Un proyecto de caza de exoplanetas en el que han participado nada más y nada menos que 10.000 astrónomos amateurs de toda Australia ha concluido con una más que merecida recompensa, ya que han logrado descubrir un nuevo sistema solar con cuatro planetas. No hay duda de que la unión hace la fuerza y en este caso fue fundamental disponer de esa gran cantidad de astrónomos, ya que aportaron el "músculo" necesario para poder analizar una gran cantidad de datos que habían sido recopilados por el telescopio Kepler. Esa enorme base de datos agrupa información obtenida de la observación de unas 100.000 estrellas aproximadamente, una cifra enorme que como habréis podido imaginar supone todo un desafío que sin embargo se superó de la mejor manera posible, como os anticipamos al inicio. En ese nuevo sistema solar, que está situado en la constelación de Acuario a unos 600 años luz de nuestro sistema solar, identificaron una estrella alrededor de la cual orbitan cuatro planetas que son considerados como "supertierras" (doblan en tamaño a la Tierra). https://zippy.gfycat.com/FamousVengefulBrontosaurus.webm Esto quiere decir que esos cuatro planetas son de tipo rocoso y que tendrían muchos puntos en común con nuestro planeta, pero debemos tener en cuenta que esto no quiere decir que reúnan por sí mismos todas las condiciones necesarias para la vida. Decimos esto sobre todo por el tema de las temperaturas, ya que en los primeros comentarios que se hicieron al descubrir este nuevo sistema solar se dijo que es muy probable que los cuatro planetas estén expuestos a un calor demasiado extremo y que por tanto su superficie tenga temperaturas demasiado elevadas como para albergar formas de vida complejas. Más información: SMH.
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08/04/2017Isidro Ros
Diez cosas interesantes sobre Neptuno, un vecino muy lejano

Diez cosas interesantes sobre Neptuno, un vecino muy lejano

Neptuno es uno de los planetas de nuestro sistema solar que menos atención y "cariño" ha recibido, tanto por parte de los medios como de los propios expertos, pero eso no quiere decir que sea un mundo aburrido, ni mucho menos. Actualmente Neptuno se mantiene como el planeta más lejano de los que forman el sistema solar (siempre por orden de cercanía al Sol), puesto que anteriormente correspondía a Plutón, hasta que acabó metido en la categoría de planeta enano. Como hemos adelantado en el título en este artículo vamos a hacer una recopilación con diez datos sorprendentes sobre ese lejano mundo de gas y hielo, que como sabemos comparte nombre con el dios romano del mar (Poseidón en la mitología griega). 1-Es una bola azulada de hielo y gas con temperaturas gélidas Muchos creen que Neptuno es un gigante gaseoso puro, pero al igual que Urano presenta muchas diferencias con los que sí cuadran perfectamente en esa categoría, como Júpiter y Saturno. La más importante es que las capas inferiores del planeta están compuestas por grandes cantidades de hielo, lo que ha llevado a los expertos a encuadrarlo en la categoría de gigante helado. Ese color azul intenso que muestra se debe a los rastros de metano que se encuentran en las regiones periféricas exteriores. Su temperatura puede llegar hasta los -224 grados. 2-Tiene catorce lunas, una de ellas con "sorpresa" Como suele ocurrir con los planetas de gran tamaño Neptuno tiene una gran cantidad de satélites. Los expertos han identificado 14 lunas, aunque la cifra podría ser mayor ya que no ha sido cerrada definitivamente. De esas lunas Tritón es la única que tiene una forma totalmente esférica y se cree que originalmente fue un planeta enano que acabó cediendo a la atracción del campo de gravedad del gigante helado. Se ha confirmado que Tritón es un cuerpo rocoso y helado, lo que lo convierte en algo muy parecido a Plutón, y que además tiene actividad volcánica. Es el cuerpo más frío de todos los conocidos en el sistema solar, ya que registra temperaturas de -235 grados. 3-Es el planeta más denso del sistema solar Nuestro vecino azulado es el más alejado del Sol, pero también es el cuarto más grande del sistema solar (el tercero por masa) y el más denso de los gigantes de gas. Su masa es diecisiete veces mayor que la de la Tierra, y además es mucho más grande que nuestro planeta, como podemos ver en la imagen comparativa a escala que acompañamos. Para que comparéis mejor os damos dos datos, la Tierra tiene un diámetro ecuatorial de 12.742 kilómetros y Neptuno llega hasta los 49.244 km. 4-Su gravedad es parecida a la de la Tierra Como dijimos este gigante helado no cuadra en la categoría de gigante gaseoso puro, pero tiene cosas en común con aquellos, y una de ellas es que en teoría no podríamos pisar su superficie, nos iríamos hundiendo hasta llegar a su núcleo sólido. Sin embargo esa fuerza de gravedad que nos atraería hacia el núcleo del planeta es muy parecida a la que tenemos en la Tierra. Según los estudios más recientes la gravedad de Neptuno sólo supera a la de la Tierra en un 17%. Esto es posible porque aunque tiene 17 veces más masa también es cuatro veces más grande (por diámetro), lo que significa que esa masa se reparte y no queda tan concentrada. 5-Tiene los vientos más potentes del sistema solar ¿Crees que un tornado da miedo? Sí, desde luego, ya que hablamos de vientos a más de 480 kilómetros por hora, pero con ese dato en mente imagina lo que puede hacer una corriente de vientos a 2.400 kilómetros por hora. Esa es la velocidad que alcanzan en Neptuno, y según los expertos es posible por la baja fricción que existe en la atmósfera del planeta, fruto de las bajas temperaturas y del flujo continuo de gases. 6-Un año en Neptuno equivale a 165 años terrestres El año en nuestro vecino azul, entendido como el tiempo que tarda en completar una vuelta alrededor del Sol, equivale a 165 años en la Tierra. Esto quiere decir que un humano no llegaría a vivir un año completo en Neptuno, y siguiendo la esperanza de vida media actual ni siquiera lograría llegar al medio año neptuniano. Sin embargo un día dura apenas 16 horas y 6 minutos, debido a la alta velocidad del planeta sobre su propio eje. Un día en la Tierra dura 24 horas, así que podemos ver claramente la diferencia. 7-Tiene anillos, pero muy tenues Al igual que otros planetas de gran tamaño como Júpiter el planeta del dios del mar tiene anillos, aunque son muy tenues y débiles. Están compuestos mayoritariamente de partículas y restos de polvo y roca, con una base de carbono que los hace más parecidos a los de Júpiter que a los de Saturno o Urano. En total se han identificado cinco anillos con tamaños muy dispares. Los más pequeños rondan unos 100 kilómetros de ancho, mientras que los más grandes llegan a los 5.000 kilómetros. 8-Su clima es extremo y muy activo Los gigantes de gas se caracterizan por tener tormentas muy activas y de gran envergadura, y en este sentido Neptuno no es una excepción. Ya hemos visto que sus vientos pueden alcanzar los 2.400 kilómetros por hora, pero además se han identificado zonas donde se provocan cúmulos tormentosos enormes de consecuencias impresionantes. Uno de ellos se denominó como "La Gran Mancha Oscura", una zona que se comparó con la "Gran Mancha Roja" de Júpiter, pero que al final acabó siendo asimilada como una gran depresión de la atmósfera de Neptuno. Su tamaño era similar al de la Tierra. 9-Es pequeño "desconocido" incluso para los expertos Está claro que sabemos cosas de Neptuno y que no es un completo extraño para nosotros, pero hasta 1989 los datos que teníamos de dicho planeta eran mínimos. Dicho año estuvo marcado por la visita al planeta de la sonda Voyager 2, que nos ayudó a conocer un poco mejor a este gigante de gas y a conseguir datos e información importante. Sin embargo no se han producido misiones posteriores para continuar con su estudio, y todavía hoy no hay planes para hacerlo. 10-Está muy lejos y podría tener un núcleo con diamantes enormes Sabemos que es el último planeta del sistema solar y que por tanto hace falta mucho tiempo para llegar hasta él, ¿pero sabes cuánto? No podemos darte una cifra exacta, pero en su momento la misión Voyager 2 (lanzada en 1977) tardó 12 años en llegar. Por su parte New Horizons, lanzada en 2006, tardó nueve años en llegar a Plutón, que está todavía más lejos que Neptuno. Por último otro dato curioso, y es que se cree que el núcleo de Neptuno podría estar formado de diamantes gigantes, aunque sería imposible conseguirlos, al menos con los medios actuales. Enlaces de interés: Especiales MC.
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12/03/2017Isidro Ros
Diez cosas interesantes sobre Saturno que igual no sabías

Diez cosas interesantes sobre Saturno que igual no sabías

Retomamos nuestros especiales dedicados a los planetas que pueblan nuestro sistema solar, una serie que sabemos que gusta a nuestros lectores y que hoy dedicaremos a hablar sobre Saturno, ese gigante anillado que está situado entre Júpiter y Urano, dos planetas a los que ya dedicamos sus correspondientes especiales. Como de costumbre haremos una selección con diez curiosidades interesantes pero fáciles de comprender que os ayudarán a ampliar vuestros conocimientos sobre Saturno, un cuerpo fascinante que entra en la categoría de planetas gaseosos o exteriores y que tiene el honor de ser el segundo más grande del sistema solar. Todos lo conocemos por esos impresionantes anillos que lo rodean, pero como verás a continuación eso no es ni mucho menos lo único que lo distingue y que lo hace interesante. Poneros cómodos que arrancamos. 1-Saturno es muy grande, ¿pero sabes cuánto? El planeta de los anillos es como dijimos el segundo más grande de nuestro sistema solar, ya que sólo Júpiter tiene un tamaño mayor que él. Esto nos dice mucho pero al mismo tiempo muy poco si no profundizamos y hablamos de cifras concretas. Según los últimos datos recopilados Saturno tiene un diámetro de 120.537 km, diez veces mayor que el de nuestro hogar, y en él podríamos "introducir" aproximadamente 750 planetas como la Tierra. Como dato curioso en el Sol cabrían unos 1.600 planetas como Saturno. 2-Un año en Saturno dura casi tres décadas El año en Saturno, entendido como el tiempo que tarda dicho planeta en dar una vuelta completa al Sol, dura 10.759,22 días terrestres. Si hacemos un calculo sencillo vemos que eso equivale a 29,4 años terrestres, una cifra impresionante que le permite superar a Júpiter, aunque queda por detrás de Urano y Neptuno. 3-Sus anillos se descubrieron antes de lo que imaginas Quizá no lo sepas pero Saturno se puede ver con el ojo "desnudo" y es posible estudiarlo de forma "aceptable" incluso con telescopios arcaicos y de corto alcance. Esto hizo posible que el planeta se descubriera por pueblos tan antiguos como los babilonios, y que sus anillos fueran identificados en el siglo XVII. Sin embargo hay que destacar que pueblos muy antiguos ya teorizaban con la presencia de algo alrededor de Saturno, e incluso llegaron a conocerlo como "el planeta rodeado por una banda". 4-Saturno es muy frío y presenta tormentas de auténtica pesadilla En el gigante anillado se registran temperaturas de hasta 212 grados bajo cero, mínimos mucho más extremos que los de la Tierra, donde el récord sigue fijado en 129 grados bajo cero. Pero esa gélida temperatura no es lo más extremo de Saturno, ni mucho menos. Como todo planeta gaseoso está sujeto a tormentas constantes y su atmósfera se mueve a 1.800 kilómetros por hora. En la Tierra el tornado más rápido registrado alcanzó los 483 kilómetros por hora. Las tormentas en Saturno también producen mega-relámpagos con una potencia mil veces mayor que los de nuestro planeta. 5-Está formado mayoritariamente de hidrógeno y es ovalado Al contrario de lo que pueda parecer por las recreaciones que hemos visto Saturno no es circular, sino que tiene una forma más bien ovalada y de hecho es el planeta más plano de todos los que se encuentran en el sistema solar. Esto se debe a su baja densidad y alta velocidad de rotación, lo que hace a su vez que su día (rotación completa) dure 10 horas y 34 minutos. Como anticipamos está formado mayoritariamente de hidrógeno distribuido en capas que se van solidificando hasta convertirse en metal conforme nos acercamos al núcleo del planeta, algo posible debido a la enorme presión que soporta. 6-Tiene el mayor cuerpo de anillos del sistema solar Saturno no es el único planeta del sistema solar que tiene anillos, pero sí que puede presumir de ser el tiene la mayor cantidad de ellos. Esos anillos están hechos de miles de millones de partículas que van desde pequeños granos similares a una mota de polvo hasta otros enormes que llegan a tener el tamaño de una montaña. En su mayoría están formados de restos de hielo y roca procedentes de cometas y diferentes cuerpos espaciales, como cometas y asteroides. Miden unos 282.000 kilómetros de longitud. 7-Saturno tiene 150 lunas y minilunas Además de unos anillos impresionantes Saturno también está rodeado por una enorme cantidad de satélites, que podemos clasificar deforma simplista en lunas y minilunas (aquellas de tamaño muy pequeño). Todos sus satélites son mundos helados verdaderamente únicos, y entre ellos podemos encontrar algunos tan interesantes como Titán, que está formado de hielo y roca y cuenta con una atmósfera rica en nitrógeno. Dicha luna ha sido considerada por los científicos como una de las que más posibilidades tiene de albergar restos de vida unicelular. 8-Desprende el doble de calor del que recibe del Sol A pesar de que a simple vista parezca una enorme bola de gas helada y con anillos el núcleo de Saturno alcanza temperaturas de 11.700 grados, casi la misma que tiene el Sol en su superficie. Esto es posible por el proceso continuado de hundimiento del hidrógeno de las capas superiores del planeta en el hidrógeno líquido que se encuentra en las capas más profundas del mismo. Por su lejanía respecto al Sol y su particular composición el calor que Saturno recibe de aquél es mínimo, y además el astro rey se ve diez veces más pequeño desde dicho planeta comparado con la Tierra. 9-Es menos denso que el agua De todos los planetas que forman el sistema solar Saturno es el menos denso, lo que significa que podría flotar en el agua si tuviéramos una "piscina" lo bastante grande como para darle cabida. Por contra planetas como Mercurio y la Tierra, ambos encuadrados en el grupo de planetas rocosos, serían los que más rápido se hundirían debido a su alta densidad. 10-Su color amarillo es sólo fachada A pesar de que Saturno nos parece una enorme bola de gas amarillento la realidad es que ese color es sólo fachada, una especie de capa externa producida por la presencia de pequeños cristales de amoniaco. Debajo de esa primera capa se encuentran zonas en las que encontramos enormes cantidades de agua helada y otras mezclas curiosas, como azufre e hidrógeno helado. Enlaces de interés: Especiales MC.
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05/03/2017Isidro Ros
Anuncian el grupo de exoplanetas más importante de la historia

Anuncian el grupo de exoplanetas más importante de la historia

NASA ha anunciado el descubrimiento de un nuevo grupo de siete exoplanetas que orbitan a una estrella conocida como TRAPPIST-1, localizada a "solo" 39 años luz en la constelación de Acuario. "Creo que hemos dado un paso crucial para saber si hay vida ahí afuera", ha explicado en la sede de NASA uno de los astrónomos responsables de esta investigación internacional dirigida desde Bélgica, que se ha publicado en la edición de esta semana de la revista Nature. La investigación añade añade "potenciales Tierras" a un catálogo conocido de 3.500 exoplanetas pero este grupo es muy especial. Se trata del primer sistema donde se descubre un grupo tan compacto, con siete planetas de un tamaño muy similar al de la Tierra. Al menos seis de ellos son rocosos y tres se encuentran en la llamada “zona habitable”, a una distancia de su estrella (ni muy cercana ni demasiado lejana) que le permitiría albergar agua líquida favoreciendo la existencia de la vida. Vida tal y como la conocemos aquí. Además, el sistema en torno a TRAPPIST-1 (llamada así por el telescopio utilizado para su observación) está muy cerca de nosotros, algo más de 39 años luz. La proximidad del sistema (siempre hablando de términos astronómicos) junto al tamaño de los planetas (80 veces mayores respecto a Trappist-1 que la Tierra respecto al Sol) comparados con una estrella que es una enana roja, pequeña, fría pero muy longeva, lo convierten en "la mejor apuesta para buscar vida en otros lugares hasta la fecha", dicen los astrónomos. Aun así, los mismos investigadores piden cautela hasta que se realicen más observaciones: "Debemos ser extremadamente cuidadosos acerca de la inferencia de la actividad biológica desde lejos; todo podría ser diferente de lo esperado". Exoplanetas - La vida está ahí fuera "En unos años sabremos mucho más sobre estos planetas y esperamos conocer si hay vida en el plazo de una década", comentan, después del estudio del clima y la composición química de los cuerpos. Hace unos meses NASA anunció la identificación de 1.284 nuevos exoplanetas a través del telescopio espacial Kepler. Se tratataba del mayor anuncio de identificación de exoplanetas de la historia pero esto no ha hecho más que empezar. La nave espacial TESS será la sucesora de Kepler, bajo la misma técnica pero con más potencia. La próxima década, los telescopios James Webb y el gigante Magellan tendrán la capacidad de estudiar la luz estelar que pasa a través de las atmósferas de exoplanetas cercanos, dando alguna información sobre su composición. Misiones futuras como la del telescopio WFIRST permitirán a los científicos buscar con más precisión agua, metano, dióxido de carbono y otros gases que podrían indicar la presencia de actividad biológica. El premio es gordo: probar la existencia de otros mundos fuera del Sistema Solar con la capacidad de albergar vida.
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23/02/2017Juan Ranchal
Ceres tiene los ingredientes necesarios para la vida

Ceres tiene los ingredientes necesarios para la vida

Los expertos de la NASA han confirmado que Ceres tiene los ingredientes necesarios para la vida, un descubrimiento muy interesante que debemos poner en relación con lo que ya os contamos en este otro artículo. ¿Cómo ha llegado la NASA a esa conclusión? Pues fue posible gracias al espectrómetro de la sonda Dawn, que identificó componentes orgánicos denominados hidrocarburos alifáticos (carbono e hidrógeno) en el hemisferio norte de Ceres, justo en los alrededores del cráter Ernutet. Sin duda un descubrimiento muy interesante, pero lo mejor es que se cree que esos elementos no llegaron al planeta por vía externa, es decir a través del impacto de un meteorito, un cometa u otro cuerpo espacial, sino que son propios de Ceres. Como anticipamos en el primer párrafo a todo esto debemos unir la presencia confirmada en el planeta enano de otros elementos importantes para la vida, como las sales, los minerales hidratados y el agua helada. Valorando todo esto de forma conjunta los expertos han indicado que cabe la posibilidad de que este planeta enano pueda albergar restos de algún tipo de forma de vida primitiva, especialmente a nivel celular. Es una predicción un tanto aventurada y desde luego debemos tomarla con la máxima cautela, pero lo cierto es que tiene una base mínima más que razonable que le da mucho sentido. Dado que Ceres está situado entre las órbitas de Marte y Júpiter, es decir relativamente cerca, no podemos descartar que en un futuro se acabe convirtiendo en uno de los grandes objetivos de la exploración espacial, sobre todo tras este interesante descubrimiento. Más información: SlashGear.
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17/02/2017Isidro Ros
Novedades sobre Marte y la fuga de agua a través de su atmósfera

Novedades sobre Marte y la fuga de agua a través de su atmósfera

Marte es un planeta muy especial. No sólo es nuestro vecino, sino que además ha vivido un periodo evolutivo muy intenso y pronunciado en el que fenómenos como la fuga de agua a través de su atmósfera lo han llevado a convertirse en una bola rojiza y árida. Ese proceso nos deja muchas dudas y de hecho ha llevado a muchos expertos a soñar despiertos con un Marte antiguo muy parecido a la Tierra, "pintado" con toques de color azul y verde y con una atmósfera similar a la nuestra. Una propuesta muy interesante, pero dejamos esos sueños a un lado y nos centramos en un descubrimiento reciente que nos ayuda a entender mejor cómo ha podido llegar Marte a perder el agua líquida de su superficie, y que de hecho puede cambiar las ideas que existen hoy sobre esa cuestión. Hasta ahora se pensaba que el agua de Marte se había perdiendo lenta y gradualmente a través de la propia atmósfera del planeta, que se fue debilitando hasta ser incapaz de retenerla sobre la superficie. Pues bien, los últimos datos de la Mars Express evidencian que Marte tiene una especie de ruta de escape en su atmósfera que facilita aún más la fuga de agua, acelerando el proceso hasta cuotas que los expertos no se podían imaginar. Según explican durante las etapas más calurosas de nuestro vecino rojo las moléculas de agua flotan hasta niveles más elevados, lo que facilita su llegada a la zona media de la atmósfera, donde los rayos ultravioleta las rompen en oxígeno e hidrógeno. Dado que el hidrógeno es muy ligero no tarda en escapar a la fuerza gravitatoria de Marte. Todavía quedan cuestiones en el aire y trabajo por delante, pero todo esto sugiere, en definitiva, que es posible que el agua no desapareciera de Marte a un ritmo tan lento y estable como creían los expertos. Más información: Nature.
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06/02/2017Isidro Ros
Según la NASA Ceres está lleno de sorpresas, y también de agua

Según la NASA Ceres está lleno de sorpresas, y también de agua

Como sabrán muchos de nuestros lectores Ceres es un planeta enano que se encuentra situado en el cinturón de asteroides del sistema solar, una región ubicada entre las órbitas de Marte y Júpiter. Este planeta de tipo rocoso siempre ha generado un gran interés por su posición y también por la composición de su superficie, ya que las primeras informaciones confirmaron la presencia de volcanes de hielo y la existencia de una capa de hielo que podría esconder un océano. Según un nuevo estudio realizado por la NASA gracias a los datos aportados por la sonda Dawn sabemos que Ceres tiene incluso más agua de la que se pensaba en un principio, aunque la misma se encuentra sobre todo en la zona norte y en los cráteres más oscuros. Debido a las bajas temperaturas que mantiene este planeta enano, con medias de -105 grados Celsius, el agua se encuentra totalmente congelada, pero tendría una mineralización bastante completa y su presencia no se limita a las zonas anteriormente señaladas. Los expertos de la NASA han confirmado que aunque el polo norte y los cráteres oscuros son los más ricos en agua helada en realidad es posible encontrar dicho elemento en casi cualquier parte de la superficie de Ceres. Este descubrimiento es más importante de lo que puede parecer a simple vista por un motivo muy sencillo, y es que esas grandes reservas de agua lo convierten en un destino interesante para futuras misiones espaciales. Más información: SlashGear.
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17/12/2016Isidro Ros
La sonda Cassini documenta los cambios del polo norte de Saturno

La sonda Cassini documenta los cambios del polo norte de Saturno

Gracias a la sonda Cassini hemos podido confirmar los cambios del polo norte de Saturno, una región que cuando fue fotografiada en 2012 mostraba una zona hexagonal en azul, y que ahora en pleno 2016 muestra una coloración dorada. ¿Por qué se ha producido ese cambio de color? El misterio según la NASA podría explicarse en un cambio de estaciones en nuestro vecino anillado. En teoría ese hexágono de color sería una corriente enorme de aire concentrada en el polo norte, que actúa como barrera e impide la entrada de partículas brumosas que se producen en la zona que hay a su alrededor. El paso del color azul al amarillo dorado ocurre entonces por el incremento de bruma fotoquímica que se produce en la atmósfera del polo norte al aproximarse el solsticio de verano, que tendrá lugar en mayo de 2017. Así, durante la noche invernal y polar, que sucede entre noviembre de 1995 y agosto de 2009, la atmósfera del polo norte de Saturno había quedado libre de aerosoles producidos por reacciones fotoquímicas, producidas por la interacción de la luz solar y de la atmósfera. Sin embargo a partir de agosto de 2009 Saturno experimentó un equinoccio que hizo que al atmósfera del polo norte del planeta empezase a recibir luz solar de forma continua, de manera que los aerosoles se fueron produciendo en grandes cantidades dentro del hexágono y han dado lugar a ese cambio que vemos hoy. Junto a esto los expertos también han comentado que podrían intervenir otros factores, entre los que citan por ejemplo los cambios en la circulación atmosférica, indicando que el calentamiento solar variable que se produce a lo largo de las estaciones podría influir en los vientos que recorren las regiones polares. Más información: SlashGear.
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25/10/2016Isidro Ros
Venus podría tener actividad volcánica, según un nuevo informe

Venus podría tener actividad volcánica, según un nuevo informe

Sabemos que Venus es uno de los planetas que más volcanes tiene en su superficie, pero también es uno de los más complicados de estudiar debido a su densa atmósfera, y no sólo por el infierno que la misma ha creado en su superficie, sino porque la misma actúa como barrera natural que dificulta a los telescopios y sondas la observación detallada de su superficie. Afortunadamente los medios actuales y el ingenio de los expertos, que consiguen hacer maravillas exprimiendo al máximo el alcance y la resolución de los telescopios modernos, han hecho posible un descubrimiento realmente interesante relacionado con la actividad volcánica de Venus. Un equipo de científicos del Centro Aeroespacial Alemán llevó a cabo una observación profunda sobre el volcán Idunn Mons, un gigante venusiano que tiene un diámetro de 193 kilómetros. A su alrededor pudieron detectar cinco flujos de lava con temperaturas diferentes. Las comparativas realizadas con capturas y datos anteriores han llevado a este grupo de expertos a concluir que uno de esos flujos de lava podría ser reciente, lo que demostraría que Venus todavía tiene actividad volcánica y que por tanto no es "un planeta muerto". Debemos tener en cuenta que esta investigación se ha llevado a cabo con técnicas que llevan al límite la resolución que pueden conseguir los telescopios y las técnicas actuales de infrarrojos, así que esta conclusión no es fiable al cien por cien. Más información: Space.
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19/10/2016Isidro Ros
La NASA quiere ideas para poder sobrevivir en Marte

La NASA quiere ideas para poder sobrevivir en Marte

Enviar una misión humana a nuestro vecino rojo es complicado, de eso no hay duda, pero el verdadero reto es sobrevivir en Marte, una cuestión verdaderamente difícil que está ocupando buena parte de los esfuerzos de la NASA. Ante la enorme complejidad que presenta este tema la conocida Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio estadounidense ha decidido abrir un programa conocido como NASA iTech, en el que animan a casi cualquier organización, grupo y persona física o jurídica a colaborar aportando ideas en sentido amplio. En el documento publicado no fijan limitaciones a las propuestas, aunque recogen algunos campos que son los más importantes de cara a garantizar la supervivencia de una misión tripulada a Marte: Medidas de protección contra la radiación que aseguren no sólo la supervivencia sino también que los astronautas se mantienen en buen estado de salud. Sistemas básicos necesarios para asegurar el soporte fundamental para la vida, lo que incluiría cosas tan básicas como el oxígeno, el agua y la comida. Cuidado y control de la salud de los astronautas. Sistemas de propulsión útiles en el espacio. Herramientas de medición de gases de efecto invernadero. Como vemos esos cinco grupos incluyen todas las claves básicas a cumplir para que una misión tripulada a nuestro vecino rojo pueda tener posibilidades de éxito, aunque debemos tener en cuenta que todo esto no quiere decir que la NASA esté cruzada de brazos. Sus expertos llevan investigaciones propias desde hace años, así que con esto simplemente han querido buscar nuevas ideas y nuevos talentos. Más información: NASA iTech.
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22/09/2016Isidro Ros
Ya sabemos por qué Plutón presenta esa especie de corazón en su superficie

Ya sabemos por qué Plutón presenta esa especie de corazón en su superficie

Gracias a la sonda New Horizons hemos podido conocer un montón de cosas sobre Plutón, ese planeta que como sabemos forma parte de nuestro sistema solar, aunque fue "degradado" y "expulsado" de la categoría estándar de planeta en 2006 y desde entones se le considera como planeta enano. Uno de los descubrimientos más impresionantes que nos dejaron las primeras imágenes que mandó New Horizons fue sin duda esa especie de planicie con forma de corazón, que podemos ver detalladamente en la imagen que encabeza la noticia. El nombre técnico de esa zona es región de Tombaugh, y por fin hemos podido descubrir cómo se ha creado. Lo que da forma a esa zona es ni más ni menos que un enorme conjunto de glaciares compuestos principalmente por nitrógeno helado, y lo más impactante es que su edad apenas llega a los 10 millones de años. Esto quiere decir que se trata de una estructura geológica muy joven y según una nueva investigación la misma no se formó tomando como fuente reservas de hielo internas, sino que aquella fue posible gracias a un delicado pero preciso equilibro de temperaturas , condiciones geológicas y atmosféricas. Ese equilibrio, unido a los ciclos del nitrógeno, metano y monóxido de carbono, permite que esos glaciares no se vean afectados por los cambios estacionales, por lo que se mantienen casi inalterados de forma continuada. Más información: Nature.
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20/09/2016Isidro Ros
Así afectan los vientos eléctricos a la atmósfera de Venus

Así afectan los vientos eléctricos a la atmósfera de Venus

La atmósfera de Venus es uno de los principales responsables de que el planeta sea un auténtico infierno, en el que la idea de que pueda llegar a existir vida compleja carece desde luego totalmente de sentido. De ello dejaron constancia las sondas que lograron sobrevivir al paso por su atmósfera y tocar la superficie de Venus, ya que en sus tareas de exploración identificaron la presencia de grandes cantidades de CO2 y de ácido sulfúrico. Esto unido a las temperaturas que se alcanzan en su superficie, superiores a los 470 grados Celsius, nos permite hacernos una idea de lo "poco amigable" que resulta nuestro planeta vecino, aunque ahora gracias a un nuevo descubrimiento podemos añadir otro elemento al conjunto. Investigadores de la NASA han indicado que Venus tiene un campo eléctrico cinco veces mayor que el de la Tierra. Sus consecuencias son muy importantes, ya que contribuye a la eliminación de las partículas de agua que puedan estar presentes en la atmósfera. Para entenderlo mejor hay que hablar también de la luz solar, ya que juega un rol fundamental. Dicha luz descompone el agua de la atmósfera de Venus en iones de hidrógeno y oxígeno, y posteriormente los vientos eléctricos del planeta los aceleran hasta el punto de hacerlos "escapar" de la atmósfera. Es un descubrimiento muy importante ya que aporta una nueva información a tener muy en cuenta a la hora de considerar exoplanetas como "potencialmente adecuados para albergar vida", ya que aunque en apariencia se puedan cumplir en ellos muchas de las condiciones mínimas para ello la presencia de un campo eléctrico muy intenso podría acabar por convertirlo en hostil. ¿Y por qué ocurre esto precisamente en Venus, un planeta tan cercano a la Tierra? Los expertos no se han puesto de acuerdo, pero parece que su mayor cercanía al Sol y por tanto la elevada intensidad conque recibe la luz ultravioleta podría ser el factor principal. Más información: NASA.
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22/06/2016Isidro Ros
Nuevo sistema para descubrir cuánto pesarías en otros planetas

Nuevo sistema para descubrir cuánto pesarías en otros planetas

Como sabemos el peso de un ser humano en la Tierra es muy diferente al que tendría en otros planetas, satélites o estrellas, y es que el mismo varía en función de la fuerza de la gravedad presente en cada uno de ellos. Para calcular el peso de una persona fuera de nuestro planeta azul existe una fórmula clara y simple, en la que dicho peso es igual al resultado de multiplicar nuestra masa por la fuerza de la gravedad de cada planeta o cuerpo. En base a ella es posible calcular por ejemplo que mis 78 kilos en la Tierra serían casi 13 kilos en la Luna y 5,2 kilos en Plutón, mientras que en Júpiter subiría hasta los casi 198 kilos, aunque más impresionante resulta pensar que equivaldría a 2.111 kilogramos en el Sol. Toda esta introducción nos permite entender mejor la importancia de calcular el peso que tendría un ser humano fuera de la Tierra, por ejemplo en otro planeta, ya que de ello dependerán sus posibilidades de supervivencia. En este sentido una investigación llevada a cabo por la Universidad de Viena con ayuda de Jaymie Matthews, profesor de la UBC, y de astrónomos de Alemania, Francia y Australia, ha hecho posible el descubrimiento de un nuevo sistema que permite calcular el peso en otros planetas y cuerpos lejanos, en los que por razones de distancia no es posible aplicar el método tradicional. Este nuevo sistema, denominado como escala de tiempo, recurre a las mediciones de variaciones sutiles en el brillo de estrellas lejanas y se revela como una herramienta que puede ser muy útil de cara a la exploración de exoplanetas, aunque parece que su precisión no es todo lo buena que cabría desear. Más información: Eeurekalert.
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04/01/2016Isidro Ros
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